Het wilde westen

Elk jaar in september denderen duizenden bizons over de Amerikaanse prairie. Tijdens de Buffalo Roundup in South Dakota drijven zestig cowboys de grootste nog vrij grazende kudde van het land bij elkaar, hetgeen hevig appelleert aan het Amerikaanse pioniersgevoel.

Groot, sterk, mannelijk, strijdlustig, overheersend en dominant. Niet voor niets kiezen talloze sportclubs in Amerika de bizon als mascotte. Het grootste landdier van Noord-Amerika is afgebeeld op vlaggen, officiƫle stempels, op munten en op papiergeld. Maar ook universiteiten (University of Colorado) en politieke partijen (Independence Party of Minnesota) maken dankbaar gebruik van zijn krachtige voorkomen. In Canada wordt de bizon zelfs gebruikt als officieel wapenschild voor de Royal Canadian Mounted Police.

De Amerikaanse bizon heeft een comeback moeten maken. Het scheelde niet veel of de uit de kluiten gewassen herkauwer was uitgeroeid. Terwijl er rond 1800 nog miljoenen bizons op de prairie rondzwierven, waren er in 1885 nog slechts enkele duizenden over. Het was niet de jacht van de indianen die een bedreiging vormde, het waren de blanke kolonisten die geestdriftig op het dier begonnen te schieten. De huid, het vlees, de tong en de hoorns van het dier brachten namelijk een lieve duit op in Europese landen.

Vanaf 1905 startte de New York Zoological Society een kweekprogramma om de bizon voor uitroeiing te behoeden. Er leven nu ruim 350.000 bizons waarvan de meeste in nationale parken en veefokkerijen leven. Op de prairie in South Dakota (waar ook de film Dancing with Wolves is opgenomen) wordt niet alleen de Buffalo Roundup gehouden, het is met 1300 bizons ook de thuishaven van ’s werelds grootste openbare bizonkudde. Ook Yellowstone National Park, het oudste nationale park van de wereld dat zich uitstrekt over de staten Wyoming, Montana en Idaho, is een grote trekpleister voor toeristen om bizons in het wild te zien grazen.


De cowboy en de bizon zijn onlosmakelijk met elkaar verbonden. Terwijl cowboys vroeger nog jacht op het rund maakten om het vervolgens naar een vleesfabriek te deporteren, gaat het nu vooral om het in bedwang houden van de kudde en het vertonen van de aloude lassokunstjes. Tijdens de Buffalo Roundup worden het etnische en historische erfgoed herdacht en zet men zodoende een stap in het verleden. De kalveren worden tijdens dit festijn gevaccineerd en gebrandmerkt. De 45ste Buffalo Roundup begint dit jaar op 27 september en duurt drie dagen.

Ilvy Njiokiktjien en Ilja Tersteeg