Oompah Oompah & speedskating on the campaign trail

Bijzonder Speciaal Verslaggever Erik van Bruggen hield zich afgelopen dagen op in New Hampshire. Hij had een bijzondere ontmoeting met Mitt Romney. “You guys have the best oompah bands!”

Opeens stond hij daar: presidentskandidaat Mitt Romney. Dol bleek hij, op ‘long distance speedskating’. “You excel.” Ook over het Oranjelegioen was Romney zeer te spreken: “Wearing orange and all those Oompa Oompa bands. You guys have the best oompah bands!” Dat hij verder vond dat Nederland vooral moest vechten voor ‘freedom and prosperity’ was niet meer relevant. Romney likes speedskating! Geconfronteerd met dit ‘brekende nieuws’ verklaarden ook Jon Huntsman (“I love it, although I didn’t do it for a long time”) en Rick Santorum (“My kids love it, but I’m very bad at it, I should do it more often”) dat ze van schaatsen hielden. Ze konden natuurlijk niet achterblijven. Rapid response, overal.

Zo gaat dat in Iowa en New Hampshire. Politiek is dermate open en toegankelijk dat je voordat je het weet als vrijwilliger in gesprek mag met Mitt Romney over speed skating. Of met Jon Huntsman samen een twijfelende kiezer probeert over te halen om op hem te stemmen, wat glansrijk is gelukt. Michele Bachmann die nota bene zelf vraagt of je met haar op de foto wil, en Rick Santorum die ruim de tijd neemt om met je studentes te poseren.

New Hampshire en Iowa hebben een speciale plaats in de Amerikaanse verkiezingen. De kiezers in deze early states nemen deze status zeer serieus. Een afgewogen oordeel vellen over een kandidaat kan pas als je hem minstens vijf keer in levende lijve hebt gezien. Niet voor niets reisde Rick Santorum met zijn pick-up truck naar alle 99 counties van Iowa, in totaal meer dan 200 (!) bezoeken. Jon Huntsman vermeed Iowa, om zo nog meer tijd in New Hampshire door te kunnen brengen.

Een unieke kans dus om een presidentscampagne van dichtbij mee te maken. Vrijwilligers worden met open armen ontvangen, en als koningen behandeld. Drankjes en hapjes, een bemoedigend woord van de kandidaat en andere prominente supporters. Je mag meteen aan de slag: phone banking (mensen bellen en oproepen vooral te gaan stemmen), door knocking (huis aan huis in gesprek to get out the vote) en visibility (op kruispunten posters ophangen en informatie uitdelen aan voorbijgangers). We deden het allemaal. Zo belandden we op intieme house party’s van de kandidaten, in de aula van de plaatselijke high-school, raakten in gesprek met [[popup file=”2012-01/cc.jpg” description=”Campaign Carl” align=”inline” ]] (hét FoxNews gezicht als ’t om campagnes gaat) en Frank ‘Death Tax’ Luntz, de retorische tovenaar van de Republikeinen.

Maar bovenal kregen we een mooie les in hoe politiek en campagne zou moeten zijn: open, toegankelijk en idealistisch (ook al hoef je het er niet mee eens te zijn) en uitermate professioneel doch menselijk. Een onuitwisbare indruk.

Mitt Romney likes Oompah Oompah bands. Het was een mooie ontboezeming. Nu weten we in ieder geval wat voor cadeau de premier van Nederland mee kan nemen mocht Mitt Romney of Rick Santorum onverhoopt president van de USA worden: niet zoals gebruikelijk het Nationaal ballet of het Concertgebouworkest, maar een live optreden van de Blauhuster Dakkapel in de tuin van het Witte Huis. Priceless.

Politieke junkie  Erik van Bruggen is directeur van BKB | Het campagnebureau en houdt zoveel van campagnes dat hij er al vele vakanties aan opgeofferd heeft. Met zijn BKB Academie volgt hij de voorverkiezingen, begeleid door onder meer Bas Heijne en Kay van de Linde.

erik van bruggen