Onderzoek wijst uit: de Melkweg is sneeuwwit

De Melkweg is terecht vernoemd naar de kleur van het zuivelproduct. Alhoewel: de kleur van ‘versgevallen sneeuw een half uur voor zonsopkomst’ komt nog dichter in de buurt. Astronomen van de Universiteit van Pittsburgh deden onderzoek naar de precieze kleur van het sterrenstelsel dat elke nacht vanaf de aarde te zien is. Dit is van belang om te weten hoe oud het sterrenstelsel is. Volgens professor Jeffrey Newman is de Melkweg te oud voor een nieuwkomer en te jong om als uitstervend te bestempelen. “Het bevindt zich in een zeer interessante fase in de evolutie van sterren.”

Het viel nog niet mee de exacte kleur van het sterrenstelsel vast te leggen. Vanaf de aarde wordt het zicht op het heelal belemmerd door sterrenstof en ander ruimteafval. Bovendien moesten de onderzoekers in feite van buiten het eigen stelsel neerkijken op de Melkweg om tot de meest precieze resultaten te komen. Dit deden ze op basis van informatie die in de loop der jaren is verzameld over de miljoenen sterrenstelsels om ons heen. Onder andere de totale massa en het aantal sterren in de Melkweg werden vergeleken met vergelijkbare sterrenstelsels.

De onderzoekers geven overigens een alternatieve beschrijving voor de kleur van de Melkweg. De kleurtemperatuur zit volgens hen ook ergens tussen het schijnsel van een gloeilamp en het licht van de zon om 12 uur ’s middags. Het is maar de vraag of Nederland – vooralsnog sneeuwloos, de gloeilamp is verbannen – iets met die beschrijving kan.

matthijs prinzen