Terug naar de maan – alweer?

Als Newt Gingrich president wordt, gaat Amerika terug naar de maan. Dat beloofde de Republikein voor een enthousiast gehoor in Florida, waar duizenden mensen emplooi vinden bij het door bezuinigingen geplaagde Kennedy Space Center. Die waren blij met het goede nieuws. Maar hebben we het niet eerder gehoord?

Jazeker. Want grote beloften doen op het gebied van de verovering van de kosmos behoren bijna tot het standaardrepertoire van iedereen die in de VS president wil worden – of dat al is. Neem George W. Bush, die NASA in 2004 opdracht gaf om in 2020 (inderdaad, hetzelfde jaar als Gingrich nu) terug naar de maan te gaan.

Het plan, dat Constellation ging heten, werd twee jaar later de nek omgedraaid door Barack Obama. Er waren toen al miljarden dollars aan uitgegeven. De vader van George Bush stelde als president in 1989, twintig jaar na de eerste maanlanding, voor om terug te gaan naar de maan, ‘en ditmaal om er te blijven’. Als dat plan was uitgevoerd, dan had er inmiddels al een flinke basis gestaan. Maar het is er nooit van gekomen. Bemande ruimtevaart is namelijk onvoorstelbaar duur.

Beloften zijn natuurlijk snel gedaan, zeker wanneer de daadwerkelijke uitvoering ervan bijna per definitie tijdens de ambtstermijn van je opvolger ligt – gewoonweg omdat de projecten vele jaren in beslag nemen. Met die wetenschap in het achterhoofd zijn er ook vele presidentskandidaten afgereisd naar Florida om er zieltjes te winnen door de NASA weer op koers naar de maan (en verder, naar Mars) te zetten. Je steun uitspreken voor het patriottistische ruimtevaartprogramma doet iedere would-be president goed. En dat wéten ze.

De enige president wiens grootse plannen ook daadwerkelijk uitkwamen, was John F. Kennedy. In een dramatische toespraak voor het Congres gaf hij NASA in 1961 opdracht om binnen tien jaar een Amerikaan op de maan te laten landen. En dat lukte. Maar om de politieke en maatschappelijke steun te verwerven om de benodigde miljarden vrij te maken was er wel een Koude Oorlog nodig, en die heeft president Gingrich niet. Tenzij hij natuurlijk snode plannen heeft waar we nog niets van weten.

mark traa