‘President Obama speaking…’

Op 14 juni 1977 wordt de 92-jarige Emma Crapser vermoord in haar flatje in New York. De politie concludeert dat Crapser het slachtoffer is geworden van een betrapte en in paniek geraakte inbreker.
Die inbreker heet Dewey Bozella, destijds net achttien jaar oud.

Zes jaar duurde het alvorens Bozella werd veroordeeld. Die veroordeling werd niet lang daarna nietig verklaard, toen uitkwam dat voor de Bozella-zaak zwarten bewust uit de jury waren geweerd. Weer zeven jaar later werd Dewey Bozella alsnog veroordeel. Een ditmaal gemengde jury zette hem voor twintig jaar achter de tralies. Het was een zaak die hij onmogelijk had kunnen winnen: dertien jaar lang was hij door de aanklagers neergezet als een ernstig getroebleerde geest, verknipt door een gewelddadige vader die voor Deweys ogen alle leven uit diens zwangere moeder had geramd. Bovendien waren drie van zijn broers jong gestorven: de eerste aan messteken, de tweede aan een kogel door het hoofd en de derde aan aids.

Altijd ontkend
Dewey Bozella heeft altijd ontkend dat hij Emma Crapser heeft vermoord, maar mocht dit nooit toelichten in de rechtbank: het spreekrecht werd hem tot vier keer toe ontzegd. Na de vierde keer, in 2007, dertig jaar na de moord, nam Dewey Bozella contact op met het Innocence Project, dat zich inzet voor ten onrechte veroordeelden.
Toen pas bleek dat er geen enkel DNA-bewijs in de zaak was. Die omstandigheid had geen van de rechters ooit willen meewegen.
Dewey Bozella werd opnieuw voor de rechter gebracht. Ditmaal mocht hij wel spreken, en op 28 oktober 2009 werd hij vrijgelaten uit de Sing Sing-gevangenis. Vijftig jaar inmiddels, waarvan hij ruimschoots de helft in onvrijheid had doorgebracht, en meervoudig bokskampioen van de Sing Sing.

Inspiration to all of us
Onmiddellijk na zijn vrijlating stortte Dewey zich op het jongerenwerk, in New York. Hij werd bokstrainer voor jongens die het, net als hij, niet cadeau krijgen in het leven. Zijn werk en zijn inspirerende lezingen (‘It’s a gift to never give up’) leverden hem in 2011 de Arthur Ashe Courage Award op. Bij die gelegenheid, op een gala-avond in het Nokia Theatre van Los Angeles, maakte Dewey Bozella bekend dat hem nog een laatste droom restte in zijn leven: ooit een keer een professioneel gevecht boksen.
Op 15 oktober 2011 ging die droom in vervulling: in het Staples Center in L.A. won hij in vier ronden van Larry Hopkins. Enkele dagen voor die partij was de telefoon gegaan.
“Mr. Bozella?”
“Yes?”
“President Obama speaking. Good luck with your fight. You’re an inspiration for all of us.”