De oudste kankerpatiënt is 3.000 jaar en bevordert modern onderzoek

In een tombe in Noord-Soedan vonden Britse archeologen vorig jaar het skelet van een volwassen man. Hij leefde zo’n drieduizend jaar geleden en bereikte een leeftijd tussen de 25 en 35 jaar. Een onderzoeksteam van Durham University en het British Museum deed nader onderzoek en wat bleek? De beste man had kanker, uitgezaaid tot in zijn sleutelbenen, schouderbladen, bovenarmen, ruggenwervel, ribben, bekken en dijbenen.

Mogelijke oorzaak van de kanker is schistosomiasis, aldus de onderzoekers. Deze infectieziekte, als gevolg van een parasiet, teisterde het Egypte van 1500 voor Christus al en wordt in verband gebracht met blaaskanker.

sdfsdf leidt het onderzoek voor Durham University
Michaele Binder leidt het onderzoek namens Durham University. Bron: The Journal

Maar hoe konden de onderzoekers aan het overgebleven beenweefsel zien dat iemand heeft geleden aan kanker?  Wanneer een tumor uitzet kan deze omliggend weefsel aantasten. Bijvoorbeeld bot. Radiografie of een elektronenmicroscoop kan dit vervolgens zichtbaar maken, zoals bij deze eeuwenoude Soedanees. En de vorm van de zogenoemde laesies op het skelet kan alleen zijn veroorzaakt door wekedelenkanker.

Deze ontdekking werpt nieuw licht op evolutie en kanker, vertelt PhD-studente Michaela Binder van Durham University, die het onderzoek leidde. Helemaal met betrekking tot de aanname dat de ziekte vaker voorkomt door moderne levensstijl en langere levensduur.

Sinds 2008 is kanker doodsoorzaak nummer één in Nederland, en in 2012 stierven er wereldwijd 8,2 miljoen mensen aan de ziekte.