Zo krijg je altijd je zin (of: de winnende rock, paper, scissors strategie)

Het is een beproefde methode bij het maken van belangrijke beslissingen. Het kinderlijk eenvoudige spelletje ‘Steen, papier, schaar’ biedt uitkomst bij allerhande patstellingen en meningsverschillen over wat er moet gaan gebeuren. Nieuw onderzoek toont aan dat het spel vrij makkelijk te manipuleren is en dat je dus, als je even oplet, eigenlijk altijd je zin kunt krijgen.

Voor de enkeling die het niet kent: het enige dat nodig is voor een potje besluitvorming door middel van de methode Rock, Paper, Scissors, zijn twee mensen met elk in ieder geval één hand. Zij tellen af tot drie en steken dan hun hand uit in één van de volgende drie variabelen: een gebalde vuist (‘steen’), een platte hand (‘papier’) of een een gebalde vuist met uitzondering van de wijs- en middelvinger (‘schaar’).

Vervolgens is het simpel: schaar wint van papier, steen wint van schaar, en papier wint van steen. C’est tout. Wikipedia stelt dat ‘Steen, papier, schaar’ een kinderspelletje is, maar ik ken menig volwassene die het ook maar wat graag nog ‘speelt’.

Een robot die altijd wint
Echte liefhebbers (en mensen zonder vrienden) kunnen het spel, in allerlei varianten ook online spelen. En voor de enkeling die écht niet van winnen houdt, ontwierpen onderzoekers van de Universiteit van Tokio een paar jaar geleden een robot die simpelweg altijd wint. Jammer was wel dat de robot alleen kon winnen door vals te spelen: door zijn geavanceerde technische mogelijkheden kon hij waarnemen welke keuze zijn tegenstander aan het maken was en anticipeerde daar vervolgens op.

Zelf ook altijd winnen
Maar nu is er eindelijk een -heel simpele- methode ontdekt waardoor iedereen met een beetje oefening van zijn onwetende tegenstander kan winnen met ‘Steen, papier, schaar’. Het werkt als volgt. Uit wetenschappelijk onderzoek blijkt dat winnaars van een potje vaak bij dezelfde keuze blijven in een volgend potje, terwijl verliezers doorschuiven naar de volgende keuze in het rijtje ‘steen, papier, schaar’. Het enige wat je hoeft te doen is dat dus in de gaten te houden en daarop te anticiperen.

Het onderzoek werd uitgevoerd op een groot ‘schaar, papier, steen’ toernooi op een universiteit in China. Van maar liefst 360 deelnemers werd in de gaten gehouden welke strategie ze aanhielden om zo veel mogelijk te winnen. En wat bleek? Waar er tot voor kort van uitgegaan werd dat de beste keuze in het spel een willekeurige was, wonnen de deelnemers die bovenstaande strategie aanhielden aanzienlijk meer.

Brits kampioenschap
De Chinese onderzoekers zijn al bezig met hun vervolgonderzoek: ze gaan zich nu buigen over de schijnbaar irrationele keuzes die deelnemers aan het spel vaak maken. Voor liefhebbers van het spelletje die de uitkomst van dat onderzoek niet passief willen afwachten: de inschrijving van het officiële Britse kampioenschap Rock, Paper, Scissors is al geopend.