Gaat deze genetisch gemanipuleerde superbanaan 650.000 kinderen redden?

Miljoenen Afrikanen krijgen te weinig vitamine A binnen. Als gevolg van dat tekort sterven jaarlijks zo’n 650.000 kinderen en worden zo’n 300.000 anderen blind. Dat is niet alleen enorm treurig, maar ook nog eens onnodig. Een genetisch gemanipuleerde superbanaan zou het probleem kunnen uitroeien.

Het superbananenproject wordt grotendeels gefinancierd door de Bill and Melinda Gates Foundation. De Microsoft-miljardair en zijn vrouw schonken 10 miljoen dollar aan de Queensland University of Technology, waar het project wordt uitgevoerd.

Normale, niet-gemanipuleerde bananen zijn een welkome toevoeging aan het dieet van veel Oost-Afrikanen, omdat ze veel caloriën leveren. Maar vanwege het lage ijzer- en vitamine A-gehalte zijn ze toch niet helemaal ideaal. Volgens James Dale, de hoogleraar die het ‘superbanana project‘ leidt, sterven jaarlijks 650.000 tot 700.000 kinderen aan een tekort aan dat laatste stofje.

Oranje
Het grote verschil met een gewone banaan is dat de genetisch gemanipuleerde superbanaan veel rijker is aan alfa- en bètacaroteen: twee stoffen die door het lichaam worden omgezet in vitamine A. De binnenkant van de vrucht is daardoor donkergeel, bijna oranje gekleurd. Van de buitenkant ziet de banaan er wel hetzelfde uit.

Bijna tien jaar is er gewerkt aan de ontwikkeling van de banaan. De komende zes weken zullen de resultaten worden getest op mensen in de Verenigde Staten. Mocht het een succes blijken, dan worden de eerste plantages aangelegd: om te beginnen in Oeganda, later in Rwanda, Kenia, Tanzania en Congo.