Nieuw ontdekte muis blijkt verre neef van olifant

Af en toe lijkt het wel of de natuur een loopje met ons neemt. Anno 2014 zijn alle geheimen van onze begroeide aardbol nog lang niet bekend, en komen wetenschappers nog geregeld nieuwe diersoorten tegen. Soms gaat het om iets groots (zoals een mogelijk onontdekte berensoort in de Himalaya die de Yeti zou kunnen verklaren), maar veel vaker gaat het om kleine beestjes, die voorheen over het hoofd gezien werden.

Dat laatste geldt ook voor een nieuwe soort van de Elephant Shrew (Olifantsspitsmuis, macroscelidus micrus) uit de woestijn van Namibië. In tegenstelling tot wat zijn naam en uiterlijk doet vermoeden heeft dit kleine beestje geen verwantschap met andere knaagdieren, maar des te meer met het grootste landdier ter wereld. Juist ja: de olifant.

Wetenschappers in San Francisco die de genen van het beestje analyseerden, kwamen tot deze verrassende conclusie. De olifantsspitsmuis is met zijn 28 gram en 19 centimeter van kop tot staart dus een verre verwant van de olifant, en alleen zijn kleine lieve slurfje doet een familieband vermoeden.

Dit slurfje wordt gebruikt om over de grond te wroeten op zoek naar mieren en andere kleine insecten. Het diertje baart meestal tweelingen die, net als bij een antilope, meteen kunnen rennen na de geboorte.

De eetgewoonten van een miereneter, de geboorte als een antilope en de verre verwantschap met de olifant maken dit beestje een rare snuiter waar de wetenschap meer van wil weten. Binnenkort zullen de eerste slurfmuisjes met een radio uitgerust worden, en geven zij misschien een paar geheimen prijs.