Hebben we binnen 20 jaar buitenaards leven gevonden? Volgens de Nasa wel

Er was ooit een tijd dat mensen die in buitenaards leven geloofden met hoongelach werden ontvangen. Massaal werden ze weggezet als mafkezen met een iets te rijke fantasie.

Maar nu er in de loop der jaren steeds meer planeten worden ontdekt die op een gunstige afstand van hun zon staan (de zogenoemde Earth-like planets), is geloven in buitenaards leven niet meer louter voorbehouden aan vrijgezelle veertigers met een radiozender op de zolder van hun ouderlijk huis.

Ook de Nasa doet nu een duit in het zakje. De grootste ruimtevaartorganisatie ter wereld maakte twee dagen geleden op een persconferentie in Washington bekend dat er binnen twintig jaar een eind kan komen aan onze vermeende eenzaamheid in het heelal. Het instituut deelt daarmee de mening van gerenommeerde wetenschappers als Stephen Hawking (die het overigens een zeer slecht idee vindt om naar buitenaards leven te zoeken).

Volgens de Nasa zijn er de laatste jaren ontzettend veel exoplaneten gevonden die veel vergelijkbare eigenschappen met de aarde hebben. Voormalig astronaut en Nasa-directeur Charles Bolden windt er geen doekjes om. “Ik durf te stellen dat het merendeel van mijn collega’s het onwaarschijnlijk acht dat we in de grenzeloze uitgestrektheid van het universum alleen staan.”

Volgens Bolden zijn de planeten Mars en een aantal manen in ons universum in het verleden de focus geweest voor de zoektocht, maar moeten we juist buiten ons zonnestelsel kijken. En dat gebeurt nu ook. Vooral door de lancering van de Kepler Space Observatory-satelliet in 2009 is het aantal ontdekte exoplaneten waar mogelijk leven is, enorm toegenomen. Het zijn er nu al meer dan 1700.

Deze waarnemingen hebben tot schattingen geleid. Wetenschappers gaan ervan uit dat elke ster in onze Melkweg op z’n minst een planeet heeft. Zo’n 10 à 20 procent van deze planeten ligt in een ‘bewoonbare zone’. En het feit dat de Nasa kampt met een enorm gekrompen budget van de Amerikaanse overheid, heeft helemaal niets met deze spectaculaire mededeling te maken.