Eerste 3D-printer nu echt op weg naar ruimte

Hier op aarde wordt al volop geëxperimenteerd met 3D-printers, maar binnenkort kunnen ze dat in de ruimte ook. Want zo’n 3D-printer is as we speak onderweg naar het Internationaal ruimtestation ISS en komt daar vandaag aan. De Dragon-capsule, met daarin onder meer de printer, is succesvol door NASA gelanceerd – een dag later dan gepland, dat wel.

Raketbouwer SpaceX schoot de onbemande capsule de lucht in vanaf Cape Canaveral in het Amerikaanse Florida.

lancering640

Vandaag koppelen de astronauten de capsule met een robotarm aan het ruimtestation. De lading bestaat uit enkele wetenschappelijke instrumenten en dus de 3D-printer. De astronauten gaan met die printer onderdelen printen voor gebruik in het ruimtelaboratorium, want dat is voor NASA veel goedkoper dan steeds opnieuw van alles de ruimte in te sturen.

printer540

(Foto via NASA)

In eerste instantie zullen die onderdelen niet gebruikt worden om cruciale onderdelen te vervangen, maar als het allemaal werkt, dan moet dat op termijn wel gebeuren. Daarnaast gaan worden ook de effecten gemeten van het printen zonder zwaartekracht.

Het testen van de 3D-printer is niet alleen handig voor de ISS en voor NASA, maar ook voor toekomstige projecten in de ruimte, zoals bijvoorbeeld een reis naar Mars. “Als we echt een winkel op Mars willen gaan neerzetten, dan moet die er ook zo komen,” legt Jeff Sheehy van NASA uit. “We kunnen het ons echt niet veroorloven om alles wat we nodig hebben erheen te brengen.”

Naast de wetenschappelijk apparatuur en de printer, komen er ook twintig levende muizen met de vlucht mee. Onderzocht gaat worden hoe de dieren overleven in gewichtloze toestand. Daar is nogal wat kritiek op, want critici zeggen dat de kans vrij groot is, dat de muizen de terugreis niet overleven.