Amerikanen eisen einde aan uitbuiting na de dood van een jonge vrouw

In de Verenigde Staten is hevige beroering ontstaan na de dood van Maria Fernandes, een 32-jarige vrouw die niet meer wakker werd nadat ze in haar auto was gaan slapen, om even uit te rusten tussen twee van de drie banen die ze had om in haar levensonderhoud te kunnen voorzien. De maatschappelijke verontwaardiging is groot. Moet het Amerikaanse minimumloon omhoog?

7,25 dollar per uur, dat is het landelijke minimumloon in de VS. Fernandes, die part-timebanen had bij drie filialen van Dunkin’ Donuts in de buurt van New York, verdiende met 8,25 dollar net ietsje meer, maar daarvoor moest ze wisselende diensten draaien, van ’s ochtends vroeg tot ’s avonds laat. Tussendoor pendelde ze met haar auto van het ene Dunkin’ Donuts-filiaal naar het andere, en hield ze zich op de been met hazenslaapjes van een uur of twee in haar auto. Een nacht met zeven of zelfs maar zes uur slaap was voor haar een onbereikbare luxe.

Een van die hazenslaapjes werd haar afgelopen donderdag fataal. De jerrycan met benzine die ze standaard bij zich had in haar achterbak – ze was al eens zonder benzine komen te staan tijdens haar pendeltochten – was omgevallen met de dop eraf en vulde de auto met giftige dampen.

Fernandes’ dood heeft in de VS de discussie over het minimumloon opnieuw doen oplaaien. Veel mensen vinden het een schande dat minstens 7,5 miljoen Amerikanen twee of meer banen nodig hebben om het hoofd boven water te houden, en eisen een verhoging van het huidige minimumloon, waar een thuiswonende tiener misschien genoeg aan heeft, maar dat voor volwassenen met al hun betalingsverplichtingen volstrekt ontoereikend is.

Hoe nijpend de omstandigheden zijn van de vele Amerikanen die rond het bestaansminimum leven, blijkt ook uit het verhaal van Linda Tirado, dat veel ophef veroorzaakte. Zij schreef een grimmig verslag van het harde bestaan aan de onderkant van de Amerikaanse samenleving – over de twee banen die ze heeft naast haar studie en de zorg voor haar gezin, het chronische slaapgebrek, de ongezonde manier waarop ze noodgedwongen moet leven en het totale gebrek aan toekomstperspectief.

Begin september gingen duizenden werknemers van verschillende fastfoodketens de straat op voor een hoger minimumloon. Hun eis: 15 dollar per uur. De werkgevers lijken echter weinig te zien in een dergelijke loonsverhoging; McDonald’s ging zelfs in de tegenaanval met de bewering dat het om een pr-stunt ging van de vakbonden, die de werknemers zouden hebben betaald om te protesteren.

President Obama voelt wel voor een verhoging van het minimumloon, maar heeft vooralsnog geen concrete stappen gezet om die in te voeren. Voorlopig komt het minimumloon in geen enkele Amerikaanse staat zelfs maar aan de tien dollar. Toch is er een lichtpuntje: de gemeenteraad van de stad Seattle heeft in juni unaniem ingestemd met de geleidelijke invoering van een minimumloon van 15 dollar per uur.