Ophef in Amerika: belastinggeld naar massages voor konijnen

Belastinggeld uitgeven om een stel konijnen vier keer op een dag een Zweedse massage te geven: dat klinkt haast als een grap. Toch is dat tot woede van veel Amerikanen niet het geval. De Republikeinse politicus Tom Coburn bracht woensdag een nieuwe editie van zijn Wastebook uit, met volgens hem honderd geldverslindende zaken van de overheid.

Voor het project met de konijnenmassages, die werden verricht in een onderzoek naar herstelperiodes van inspannende lichaamsbeweging, werd een team ingeschakeld dat de konijnen twee jaar lang in verschillende mate massages gaf, om er zo achter te komen wat het beste werkt. De kosten ervan bedragen bijna 400.000 dollar, uit het resultaat kon uiteindelijk niets worden afgeleid. De konijnen werden aan het einde van het project bovendien afgemaakt.

Het is slechts één van de honderd opmerkelijke zaken waar Amerikaans belastinggeld aan wordt uitgegeven. Andere hoogtepunten uit het boek zijn wetenschappers die betaald krijgen om apen te leren gokken, sponsorschap van kinderspellen met hersenetende zombies en het ontwikkelen van een schietspelletje om Amerikaanse soldaten te trainen, maar dat nu door Hezbollah wordt gebruikt om zelfmoordterroristen bij te spijkeren, dixit de Republikein in zijn boek.

Eerder trof het team van Coburn al wetenschappers aan die garnalen op een loopband hadden gezet, om uit te vinden wat de gevolgen van vermoeidheid zijn bij de kreeftachtigen. Dat onderzoek is inmiddels uitgebreid: er staan dit jaar ook bergkatten, koeien, apen en ratten op kosten van de Amerikaanse belastingbetaler op een loopband. “Alleen iemand met te veel geld uit andermans portemonnee, en niet genoeg verantwoordelijkheidsgevoel bij het uitgeven daarvan, komt met de ideeën om het aan dit soort projecten te spenderen”, aldus Coburn bij de presentatie van het boek.

Maar zijn deze op het oog onzinnige uitgaven voor wetenschap ook echt weggegooid geld? Dat lijkt toch echt te kort door de bocht, bewijzen Ig Nobel prijzen, de awards voor wetenschap die mensen op het eerste gezicht laat lachen, maar waar het wel degelijk gaat om serieus onderzoek dat mensen aan het denken zet. Wetenschappers Diederik Jekel en Vincent Icke legden recent in De Wereld Draait Door nog uit dat er wetenschappelijk verantwoord onderzoek gedaan wordt naar afbeeldingen van Jezus in toast, het uitglijden over een bananenschil en onderzoek waarbij een grote hoeveelheid bacon in een neusgat verdween. Op het eerste ogenblik belachelijk, maar het ‘Jezus in toast’ onderzoek onderzocht waarom wij in onze hersenen proberen gezichten te destilleren uit vormen. Bacon blijkt weer een probaat middel tegen een bloedneus.

Of Coburn’s Wastebook niet zelf verspilde moeite is valt dus te bezien.