Nicaraguakanaal (kosten: 50 miljard) gaat concurrentie met Panamakanaal aan

Door de eeuwen heen heeft de internationale scheepvaart altijd gezocht naar de kortste handelsroutes. Dit bracht onze eigen Willem Barentsz in het nauw op Nova Zembla, en het duurde nog tot ver in de negentiende eeuw voordat zowel Kaap de Goede Hoop als Kaap Hoorn omzeild konden worden.

In 1869 werd het Egyptische Suezkanaal gegraven, dat de route naar de Oost een stuk korter maakte. En in 1914 was Midden-Amerika aan de beurt om doorkliefd te worden. Dwars door Panama werd het Panama-kanaal gegraven, hetgeen een route van een schip vanuit New York naar San Francisco met meer dan de helft inkortte.

Maar tijden veranderden, en schepen werden monsterlijk groot. Inmiddels passen de grootste containerschepen of olietankers al niet meer door de nauwe waterwegen. Voor zowel Egypte als Panama hebben de waterwegen lucratief uitgepakt, tolgelden zorgen voor een belangrijke vorm van inkomsten.

Met name in het kleine landje Panama maken die inkomsten een groot verschil. In het straatarme Centraal-Amerika is het land samen met het aangrenzende Costa Rica een uitzondering op de regel. In het nabijgelegen, maar veel armere Nicaragua zagen ze deze ontwikkeling met lede ogen aan. Maar nu gaan de Nicaraguanen definitief zelf een kanaal graven.

Het Nicaraguakanaal wordt in totaal 214 kilometer lang, meer dan 2 keer zo lang als zijn Panamese evenknie. De waterweg voert dwars door het land, en dwars door het Nicaragua-meer, het grootste meer van Midden-Amerika. Dit leidde tot veel protesten van lokale gemeenschappen en een oppositie die wijst op de grote schade voor het milieu.

Maar de regering van Nicaragua levert geen half werk. Wanneer het kanaal af is, zal het dieper én breder zijn dan het Panamakanaal. Een monsterklus, die op zo’n 40 tot 50 miljard dollar begroot is. Een Chinees bedrijf neemt het graafwerk voor zijn rekening. De werkzaamheden beginnen op 22 december, en het kanaal moet in 2020 operabel zijn.