Zo praten koeien met elkaar

We horen vaak het geloei van koeien in de wei, maar hebben geen idee wat ze tegen elkaar zeggen. Dat geldt ook voor andere dieren, maar toch. Nu weten we misschien meer, want Britse wetenschappers zijn erin geslaagd onderscheid te maken tussen drie verschillende soorten geloei waarmee koeien en kalveren communiceren. Wat blijkt? Ze hebben behoorlijke conversaties.

Dieren hebben behoorlijk wat manieren ontwikkeld om met elkaar te communiceren. Bepaalde vissen doen dat met hun vinnen, dolfijnen ‘fluiten’ naar elkaar en chimpansees gebruiken vaak gebaren. Maar onderzoekers van de Queen Mary University of London hebben nu ontdekt dat kalveren en hun moeders ook echte gesprekken kunnen hebben. Tot nu toe werd dat wel vermoed, maar bleef het bij een theorie. De wetenschappers kwamen tot hun conclusie nadat ze een jaar lang op een boerderij in het plaatsje Radcliffe-on-Trent in Nottinghamshire opnames hadden gemaakt van alle geluiden waarmee koeien communiceerden. Ook werd er gekeken naar de ‘non-verbale’ interactie tussen de dieren.

koe640

Volgens de studie voeren moederkoeien twee verschillende soorten ‘gesprekken’. Wanneer ze loeien met een lage frequentie, willen ze contact maken met het kalf vlak bij hen in de buurt. Een ander hard geluid, met een hogere frequentie, wordt door de moeders gebruikt wanneer ze van hun kalf gescheiden zijn en het dus niet kunnen zien. De kalveren laten op hun beurt weer een speciaal soort geloei horen als ze willen worden gevoed. De onderzoekers konden op een gegeven moment al het geloei ook persoonlijk maken, waardoor ze de moeders en hun kalveren alleen op basis van hun kreten konden identificeren.

“Het onderzoek toont voor het eerst aan dat de roep van moeder naar kalf en vice versa geïndivualiseerd is en dat elk dier te herkennen is aan zijn geloei,” aldus hoofdonderzoeker Monica Padilla de la Torre. De uitkomsten van het onderzoek kunnen in de toekomst handig zijn voor het verzorgen van het vee. Ook zou uit het geloei een en ander opgemaakt kunnen worden over de gezondheid van de dieren. “Dit is de eerste keer dat dergelijke complexe geluiden van runderen zijn geanalyseerd. Ons onderzoek biedt een goede basis om het verband tussen vocale klanken en het welzijn van koeien verder te onderzoeken.”