The Salvation: overenthousiaste Deense ode aan de western

Een filmgenre dat Amerikaanser is dan de western moet zich nog aandienen. Noord-Amerikaanse prairies vormen meestal het decor voor de films, en ook regisseur en sterspeler hebben hun wortels vaak liggen in de Verenigde Staten. Maar zo nu en dan waagt een buitenstaander zich er aan. En zo nu en dan is dat succesvol.

Klassiekers The Good, The Bad and the Ugly en Once Upon a Time in the West bijvoorbeeld: geregisseerd door de Italiaan Sergio Leone. (Er bestaat niet voor niets zoiets als de term spaghettiwestern.) En dit jaar doorbreekt wederom een Europese regisseur deze regel, in de Deense persoon van Kristian Levring, met de film The Salvation.

Het is 1864. Amerika is gekoloniseerd, en vele migranten uit Europa zoeken hun heil overzee. Waaronder veel Denen. Een van hen is oud-soldaat Jon, die we in de openingsscène van The Salvation aantreffen op een winderig treinstation, ergens in het zuidwesten van Amerika. Hij wacht op een hereniging met vrouw en zoon, die in Denemarken waren achtergebleven en zich nu voorgoed bij hem komen voegen.

Maar hun samenzijn blijkt van korte duur als twee dronken reizigers vrouw en kind ontvoeren, en Jon hen niet veel later dood terugvindt. Een wraakmissie is geboren.

Acteur Mads Mikkelsen speelt de stoïcijnse burgerman Jon, en schitterde daarmee dit jaar voor de derde keer op rij op het filmfestival in Cannes. In 2013 was hij er als een zestiende-eeuwse paardenhandelaar in Michael Kohlhaas, in 2012 eerder als vermeend pedofiel in Jägten. De Zweed Mikael Persbrandt speelt de rol van wijze broer, de Amerikaan Jeffrey Dean Morgan die van een hardvochtige bendeleider. De Française Eva Green geeft een innemende vertolking zonder dialoog als een weduwe die ooit door indianen van haar tong werd ontdaan. Nee, aan karakteristieke figuren en een kleurrijke cast heeft The Salvation geen gebrek.

De meeste filmopnames vonden niet plaats in The States, maar in Zuid-Afrika. Maar daar zal u weinig van merken, want op de achtergrond van menige scène zijn met behulp van de computer beelden van het imposante Monument Valley gelijmd. Levrings uitgesproken liefde voor de western is evident. De vuurgevechten, de achtervolgingen te paard, de aasgieren, alles komt terug in The Salvation. De indianen ontbreken echter; zij waren in 1864 namelijk al grotendeels verjaagd.

De film lijkt zo nu en dan wat al te enthousiast gemaakt. Na het zoveelste shot van de gegespte laarzen van een naderende schurk zal u wellicht met uw ogen rollen. En ook de reis van Jon vermoeit halverwege. Hij krijgt zijn wraak namelijk al vroeg in de film, wat de opmaat is tot een universeler avontuur waarin Jon gradueel verzeild raakt. We zien Mads Mikkelsen vallen, hangen, kruipen en gewond raken, en je vraagt je onwillekeurig af waarom hij überhaupt nog op zijn paard springt.

Al met al maken thema’s als migratie en wraak en de gemêleerde cast The Salvation enerverend genoeg. Een frisse wind over een zengend woestijnlandschap.