Onderzoek: koraal verbleekt door opwarming van de aarde

Koraal is iets waar we zuinig op moeten zijn. In veel oceanen houdt het het leven in de zee in stand en vaak is het nog mooi ook. Hoewel koraal al wit is, wordt het door de opwarming van de aarde nog witter. Dat komt weer doordat de temperatuur van de oceanen ook flink stijgt.

Afgelopen juni was al de warmste maand ooit en de oorzaak daarvan lag onder meer bij de warmere oceanen. Hoewel de warme temperaturen voor ons mensen misschien fijn zijn, is dat voor de natuur niet altijd zo. Al helemaal niet voor het koraal, met name in het noorden van de Stille Oceaan zijn de koraalriffen momenteel onderhevig aan flinke verandering als gevolg van een hogere watertemperatuur.

koraal640

De situatie is het ergste in de Marshalleilanden. Wetenschappers hebben daar sinds september de ergste verbleking ooit geregistreerd. “Wanneer een koraalrif verbleekt, is er veel meer aan de hand dan alleen maar wat er gebeurt met de individuele koralen, het hele ecosysteem dat aanwezig is op dat rif wordt geaffecteerd,” aldus onderzoeker Mark Eakin. De opwarming van de aarde is dus niet alleen van negatieve invloed op het koraal, maar tegelijk op hele ecosystemen. En dat is verontrustend.

Verbleking van koraal ontstaat wanneer koralen gestrest raken door allerlei veranderingen en nieuwe omstandigheden, zoals het veranderen van de temperatuur, licht of nutriënten, waardoor de algen die in het koraal leven verdreven worden en daardoor wordt het koraal helemaal wit.

De onderzoekers laten ook weten dat de temperatuur van het oppervlaktewater ongeveer een halve tot een graad hoger dan normaal is, en dat al een paar maanden lang. Een verschil met grote gevolgen voor het kwetsbaar koraal, zo zeggen de wetenschappers. 2014 was dus geen goed jaar voor het koraal, want de Wereldmeteorologische Organisatie (WMO) laat in een recent rapport weten dat het jaar 2014 waarschijnlijk het warmste jaar sinds 1880 wereldwijd gaat worden.