Waarom onze kinderen altijd slaperig zijn

Neemt uw kind zijn smartphone of tablet mee naar de slaapkamer of heeft het daar een televisie staan? Dan is het zo goed als zeker dat het kind niet voldoende slaap krijgt. Dat blijkt onomstotelijk uit maandag gepubliceerd onderzoek van de universiteit van het Amerikaanse Massachusetts. Het is het zoveelste bewijs in korte tijd dat al die lichtgevende apparaten meer doen met onze gezondheid dan we tot voor kort vermoedden.

Het onderzoek is door de Amerikanen groots aangepakt: het omvatte de slaappatronen van 2000 kinderen in de leeftijd van 9 en 12 jaar waarvan de meeste een smartphone, tablet of televisie in het slaapvertrek tot hun beschikking hadden. Een kind dat een smartphone of een tablet had moest het gemiddeld met 21 minuten minder slaap per nacht doen. Bij een televisie aan het voeteneind van het bed was dat gemiddeld 18 minuten. De onderzoekers vermoeden dat het verschil ontstaat omdat een smartphone of tablet nu eenmaal dichterbij het gezicht wordt gehanteerd. Daardoor zou een nog langzamere aanmaak ontstaan van melatonine, een hormoon dat ons helpt in slaap te vallen. De gevolgen van te weinig slaap kunnen, aldus onderzoekers, behoorlijk ingrijpend zijn. Het kan leiden tot slechtere prestaties op school, overgewicht en onrustigere nachten.

Nu is het bezit van een smartphone, ook in Nederland, bij jonge kinderen tegenwoordig eerder regel dan uitzondering, zoals wij uit eigen ervaring kunnen vaststellen. Niet alleen blijkt dat nu tot slaapdeprivatie te leiden, ook in andere opzichten werkt het soms ontwrichtend. Zo klagen leraren steen en been over afgeleide kinderen, worstelen scholen met een belverbod en gaan er steeds meer stemmen op om de smartphone in het verkeer te verbieden.

Eind vorig jaar hadden Duitse onderzoekers al aangetoond dat volwassenen die ‘s avonds in bed een ebook lezen op een verlicht schermpje, moeilijker de slaap kunnen vatten. Dat was een wat beperkter onderzoek onder een doelgroep van 20 mensen. Het Amerikaanse vervolg moet echter tot de conclusie leiden dat ouders strenge regels zouden moeten hanteren waar het gaat om mediagebruik door kinderen omdat die voortdurende prikkels niet alleen mentale gevolgen hebben maar ook, naar nu is gebleken, fysieke.