Is de deflatie in de Eurozone zorgwekkend?

Waar economen al een tijdje voor vreesden werd afgelopen week werkelijkheid: het prijspeil in Europa is officieel aan het dalen. Waar alles normaal gesproken ieder jaar ietsje duurder wordt – dat heet inflatie – zijn producten in de Eurozone het afgelopen jaar per saldo juist goedkoper geworden: deflatie, dus.

Het gemiddelde prijspeil van een standaardmandje producten – van elektronica tot levensmiddelen en van elektra tot benzine – daalde in het afgelopen jaar met 0,2%. Dat is niet veel, maar toch veelzeggend, want wat tot voor kort alleen aan de hand leek in de permanente recessielanden in Zuid-Europa, waait nu ook over naar onze streken. De vraag is natuurlijk hoe erg dat is. Economen en centrale bankiers hebben een broertje dood aan deflatie. Het duidt op stagnatie en het leidt tot uitstelgedrag: mensen wachten met geld uitgeven als ze weten dat wat ze willen kopen over een poosje nog goedkoper zal zijn. En dat uitstel werkt verdere stagnatie van de economie weer in de hand.

Moeilijk te bestrijden
Centrale banken kunnen daar iets aan doen door met lagere rentes de kooplust weer aan te jagen, maar die rentes zijn nu al superlaag. Dat maakt deflatie ook nog eens moeilijk te bestrijden.

Toch hoeft deflatie op dit moment niet zo desastreus te zijn. Lagere prijzen betekenen ook méér koopkracht bij de gemiddelde consument. En dat dat is een goede ontwikkeling in een tijd waarin consumenten voorzichtig zijn met het uitgeven van geld. Business-site Z24 zette op een rijtje wat er in het laatste jaar het sterkst in prijs is gedaald in Nederland. Vooral aan de pomp en in de Mediamarkt ben je aardig wat voordeliger uit dan een jaar geleden:

Een weekje later tanken
Of deze deflatie nu werkelijk zo desastreus is als economen vrezen moet nog blijken. Als consument heb je er nu nog voordeel van en of de economie er onder gaat lijden heeft vooral te maken met de vraag of het echt uitstelgedrag in de hand gaat werken. Een indicatie dat dat wel eens mee zou kunnen vallen zit in het feit dat een van de belangrijkste oorzaken van de deflatie de sterk gedaalde olieprijs is. De consumptie van benzine is niet bijster gevoelig voor de toekomstige prijs ervan: mensen gaan niet een week later tanken omdat het dan waarschijnlijk goedkoper is. Een lege tank is een lege tank. Econoom Mathijs Bouman heeft ondertussen ook nog wat houvast voor deflatievrezende economen en centrale bankiers: als je de olie- en voedselprijzen weglaat, is de inflatie in Europa zelfs aan het stijgen.