Zonnevliegtuig klaar voor reis om de wereld

Eind februari vertrekt de vederlichte Solar Impulse 2 op wereldreis. In twaalf etappes zal het toestel, dat volledig vliegt op zonne-energie rond de wereld vliegen.

De Solar Impulse 2 zal in totaal 35.000 kilometer afleggen, waarbij elf tussenstops zijn voorzien. Wie hier niet van onder de indruk is, realiseert zich beter dat non-stop op zonnekracht rond de wereld vliegen gewoonweg niet haalbaar is.

Het zonnevliegtuig zal worden bestuurd door twee piloten, de Zwitsers Bertrand Piccard en André Borschberg, die beurtelings de stuurknuppel zullen vasthouden. In de cockpit is immers maar plaats voor één piloot. Piccard heeft flink wat ervaring met dit soort avonturen. In 1999 voer hij samen met Brian Jones als eerste non-stop rond de wereld in een heteluchtballon.

Vermogen van een motorfiets
Of de recordpoging nu lukt of niet, de Solar Impulse 2 is alleen op technisch vlak al een huzarenstukje. Met een spanwijdte van 72 meter kan het zonnevliegtuig wedijveren met een Boeing 747. Dit terwijl de enorme vleugels slechts 2.300 kilogram moeten dragen, vergelijkbaar met een jeep. Het toont aan hoe moeilijk om met vier elektromotoren voldoende liftkracht te creëren om een vliegtuig in de lucht te houden. Ter vergelijking: de vier motoren hebben gezamenlijk het vermogen van een motorfiets.

Overdag stijgen, ’s nachts dalen
De elektromotoren draaien op stroom afkomstig van de 17.248 zonnecellen die in de vleugels van de Solar Impelse 2 zitten ingebouwd (nog een goede reden trouwens om voor grote vleugels te kiezen). Tot slot zeult het toestel ook nog eens 633 kilogram aan batterijen mee. Het is de bedoeling dat die overdag worden opgeladen, zodat het vliegtuig ook ’s nachts volledig autonoom kan vliegen. Om energie te besparen zal de nachtvlucht trouwens een lange zweefvlucht zijn, waarbij er continu (zeer lichtjes) wordt gedaald, om na zonsopgang meteen weer hoogte te winnen.

Vijf dagen in een cockpit
De meest riskante stukken van de vlucht zijn het oversteken van de Stille en van de Atlantische Oceaan. Tijdens de overtocht van de Stille Oceaan zal de piloot van dienst vijf opeenvolgende dagen en nachten in de cockpit van het zonnevliegtuig moeten doorbrengen (en er is geen cabinedruk). De Solar Impulse 2 zou snelheden moeten halen tussen de 50 en 100 kilometer per uur.