Hersenvolume van boksers neemt af door klappen op hoofd

Op zich lijkt het vrij logisch. Wie zich met enige regelmaat tegen het hoofd laat slaan, kan kan daar onmogelijk niets aan overhouden. Nu blijkt uit onderzoek dat bij professionele boksers die regelmatig klappen op hun kop krijgen het volume van de hersenen afneemt. De bevindingen tonen tevens aan hoe belangrijk het in vechtsporten als boksen is om het hoofd te beschermen.

Om inzicht te krijgen in de relatie tussen hersenvolume en klappen tegen het hoofd, volgden de wetenschappers vier jaar lang 224 professionele vechtsporters, waaronder boksers en martial arts-beoefenaars, tussen de 18 en 44 jaar. Ieder jaar ondergingen de deelnemers een MRI-scan om het volume van de verschillende hersendelen te meten. Daarnaast werden ze getest op zaken als het verbale geheugen, de verwerkingssnelheid van de hersenen, de fijne motoriek en de reactiesnelheid. Dat gebeurde door middel van computertests.

boksen640

De resultaten werden vergeleken met die van 22 andere proefpersonen, die geen vechtsport beoefenden, maar wel dezelfde leeftijd en opleiding hadden als de andere groep. De sporters bleken behoorlijk slecht te scoren bij cognitieve testen, waarbij de denksnelheid werd gemeten. De onderzoekers vonden het ook niet verrassend dat van alle proefpersonen het hersenvolume van de profbokser er het hardst op achteruit ging. “Misschien de meest voor de hand liggende verklaring is dat boksers de meeste klappen op hun hoofd krijgen,” zegt hoofdonderzoekster Sarah Banks. “Martial arts-vechters kunnen behalve hun tegenstander knock-out proberen te slaan ook andere trucs gebruiken, waarbij geen hersenschudding wordt veroorzaakt.”

Vooral vechtsporters die er al een lange carrière op hebben zitten, blijken veel aan hersenvolume te hebben verloren. Belangrijke hersenkernen als de thalamus en de nucleus cadautus waren bij deze proefpersonen zo’n 0,8 procent kleiner dan bij de controlegroep. Per gevecht zou de verwerkingssnelheid van de hersenen met 0,19 procent verminderen. “De relatie tussen een kleiner hersenvolume en de prestaties van het brein is vooral goed te meten bij taken die te maken hebben met de snelheid waarmee informatie wordt verwerkt,” aldus mede-onderzoeker Charles Bernick.

De hersenbeschadiging die vechtsporters oplopen ontstaat niet alleen door de klap zelf, maar ook door de draaibeweging van het hoofd die vaak op de klap volgt. Behalve simpelweg niet verliezen, zijn er volgens de onderzoekers een paar dingen die de sporters kunnen doen om de schade te beperken. Bernick: “Goede training en de juiste herstelperiode zijn ook cruciaal.” Wie denkt dat zijn hersenen wel niet zullen krimpen omdat hij niet aan een vechtsport doet, heeft het mis. Het hersenvolume kan ook afnemen door gebrek aan slaap, overgewicht, roken, diabetes en hoge bloeddruk, zo blijkt uit eerder onderzoek van de University of Californië.