Bewijs: we vervuilden het milieu al in de zestiende eeuw

Wetenschappers hebben ontdekt dat zestiende-eeuwse zilverwinning in Bolivia al grootschalige vervuiling van het milieu veroorzaakte.

Tijdens de zestiende eeuw veroverden de Spanjaarden het Zuid-Amerikaanse continent, en verplichtten talloze Inca’s om in zilvermijnen te werkend. Tegen het einde van de eeuw was de mijn in het Boliviaanse Potosí de grootste zilverbron ter wereld.

Die grootschalige zilverwinning veroorzaakte zware milieuverontreiniging, hebben onderzoekers nu bewezen. Dikke wolken loodstof waaiden van Bolivia in noordwestelijke richting naar de Peruviaanse Andes. Het vuile stof daalde neer op de Quelccaya-ijskap. Daar bleef het stof perfect bewaard onder het gletsjerijs en de eeuwige sneeuw. Tot Amerikaanse onderzoekers het in 2003 terugvonden.

In PNAS melden deze onderzoekers dat de chemische structuur er duidelijk op wijst dat het stof uit de zestiende eeuw stamt en uit de Boliviaanse zilvermijn afkomstig is. Daarmee vormt de vondst het oudste bewijs van pre-industriële menselijke milieuvervuiling.