Is de Noordpool binnenkort ijsvrij?

De ijslaag rond de Noordpool heeft deze winter een historisch dieptepunt bereikt: nooit eerder sinds de metingen begonnen had het ijs een kleinere oppervlakte. Door de mens veroorzaakte klimaatverandering is de boosdoener, volgens wetenschappers. Hoe lang zal de Noordpool zoals wij die kennen nog bestaan?

De hoeveelheid poolijs varieert sterk met de seizoenswisselingen gedurende het jaar. ’s Winters groeit de ijsmassa en bereikt een oppervlakte van miljoenen vierkante kilometers, om in de relatieve warmte van de noordelijke zomer weer te slinken.

Afgelopen winter bereikte de hoeveelheid noordpoolijs echter het laagste maximum sinds de metingen zijn begonnen. Op zijn piek besloeg het ijs een oppervlakte van 14,5 miljoen vierkante kilometer. Hoewel de winter dit jaar buitengewoon mild was, past de kleine hoeveelheid noordpoolijs in een grotere trend: sinds 1975 is het ijs maar liefst 65 procent dunner geworden.

Omdat de maximale oppervlakte van het ijs gedurende de winter daalt, valt te verwachten dat de minimale oppervlakte, die jaarlijks rond september wordt bereikt, ook naar beneden gaat. Het is daarmee een kwestie van tijd voordat de eerste ijsvrije zomer op de Noordpool een feit is.

“Mijn verwachting is dat we dat punt rond 2030 bereiken,” zegt Bob Ward van het Britse Grantham Research Institute on Climate Change and the Environment. “Een oppervlakte van minder dan één miljoen vierkante kilometer zou betekenen dat de noordpool een open watervlakte wordt, dat er een brede waterweg ten noorden van Siberië ontstaat, en dat de lokale ecosystemen compleet in de war raken.”

Volgens de Britse wetenschappers en zijn collega’s van het US National Snow and Ice Data Centre is de snel slinkende hoeveelheid poolijs een duidelijk teken dat door de mens veroorzaakte klimaatverandering een steeds sterkere impact op onze planeet heeft.