Waarom mieren nooit in de file staan

Een mierenhoop ziet er altijd vrij chaotisch uit: de mieren lopen dwars door elkaar en over elkaar heen, en ook daarbuiten lijkt het alsof de diertjes ordeloos om elkaar heen krioelen.

Maar achter die ogenschijnlijke chaos gaat een minutieuze structuur schuil. Want in tegenstelling tot mensen komen mieren nagenoeg nooit in een file of rij terecht als het druk wordt. Hoe kan dat? Het Leibnitz Centre for Agricultural Landscape Research in Müncheberg onderzocht de loopgewoonten van de mier en publiceerde de resultaten onlangs in het wetenschappelijke tijdschrift Naturwissenschaften. 

File
Voor hun onderzoek bestudeerden de wetenschappers de routes tussen de mierennesten en de plaatsen waar de mieren hun voedsel halen. Daarbij filmden ze de beestjes en analyseerden onder meer de hoeveelheid mieren op de weg, de snelheid waarmee ze zich verplaatsen en de manier waarop ze hun wegen gebruiken. Daarbij grepen de onderzoekers zelf ook af en toe in, door op sommige plaatsen stukjes tonijn neer te leggen. Op die manier kon ook bekeken worden hoe mieren zich gedragen op de weg van en naar dit specifieke voedsel.

Uit de beelden blijkt dat mieren, in tegenstelling tot mensen, nauwelijks in de file staan. Maar hoe komt dat? In de eerste plaats omdat mieren opstoppingen vermijden door snelheid te maken. Uit het onderzoek blijkt namelijk dat mieren sneller reizen wanneer het druk is op hun ‘weg’. Hoe meer mieren er tegelijk over een smal weggetje lopen, hoe meer snelheid ze maken. Soms wel tot zo’n 25 procent sneller dan wanneer het niet druk is.

“Ook mieren hebben een spitsstrook”

Ook zagen de onderzoekers dat wanneer het wat rustiger werd, de mieren in het midden van de weg gingen lopen. Werd het weer wat drukker, dan verspreidden ze zich over de gehele weg. Een beetje hetzelfde principe als de spitstrook dus. Wel botsten de mieren wat vaker tegen elkaar aan wanneer ze hun snelheid verhoogden.
De onderzoekers schrijven dat het bestuderen van de verkeerspatronen van de mieren zou kunnen helpen bij het regelen van het verkeer op onze wegen en zelfs files zou kunnen voorkomen. Waar een mier al niet goed voor is.