Viervoudige regenboog: zeldzaam fenomeen of goede photoshop?

Na de foto van blauw-zwarte dan wel goud-witte jurk, en de foto van de wezel en de specht, was daar gisteren ineens de viervoudige regenboog. Is die #quadruplerainbow – zoals er op Twitter over werd gesproken – een bijzonder natuurfenomeen of betreft dit een knap staaltje photoshoppen?

Als de Amerikaanse Amanda Curtis op Long Island, New York op haar trein wacht, valt haar oog op de mooie lucht. Op het eerste gezicht denkt ze een mooie regenboog te zien, maar dan ontdekt ze dat het er vier zijn. Curtis besluit de foto te delen met haar Twittervolgers, en binnen de kortste keren gaat haar foto viral.

Al snel buigen wetenschappers – en cynici – zich over de bijzondere foto. De vraag is natuurlijk: gaat het hier om een bewerkt plaatje of is het fenomeen echt? Astronomicus Phil Slait publiceert op zijn blog het verlossende antwoord. Ja, de viertallige regenboog bestaat.

Een regenboog ontstaat als licht wordt gebroken en weerspiegeld in waterdruppels. Soms komt het echter voor dat zonlicht twee keer in dezelfde waterdruppel reflecteert. Als dit gebeurt kan er sprake zijn van een dubbele regenboog. De reflectie van de regenboog is te herkennen aan kleurenvolgorde: niet van rood naar oranje, geel, groen, blauw, indigo en violet, maar andersom.

Bij vier regenbogen is het principe hetzelfde als bij de dubbele regenboog, alleen wordt in het geval van vier bogen het licht weerkaatst op een grotere wateroppervlakte, zoals een meer, een vijver of een plas regenwater. “De hoek van de raardere, verticalere regenbogen geeft het weg,” legt Phil Slait uit in zijn blogpost. Deze optische illusie komt zelden voor en wordt al helemaal niet vaak op de foto gezet. Zelfs een drievoudig regenboog is de afgelopen 250 jaar maar vijf keer gespot, zo meldt The Optical Society.

Amanda Curtis gaf niet het eerste bewijs voor het bestaan van dit natuurfenomeen. Onderzoekers kwamen in 2011 al met een foto uit Duitsland op de proppen. De foto’s maken deel uit van een wetenschappelijke publicatie over optische illusies.

Het is ook niet de eerste keer dat de regenboog de sociale media doet exploderen. In 2010 was daar een filmpje waarin een man wel heel erg emotioneel werd toen hij twee regenbogen zag in het Yosemite National Park in Amerika. Curtis grapte tegenover PIX11 News dat ze blij is dat de maker van het filmpje de vier regenbogen niet onder ogen kwam, omdat ze zich dan zorgen zou maken om zijn gezondheid.