Alles is al eens geschreven, en te vinden in de Library of Babel

“Toen mevrouw Leegebeeke vorige week het boek De qualastofont van Herman Brusselmans uit het raam mieterde, raakte ze de pelikaan die voor haar huis een ei aan het bakken was.”

Schrijver Herman Brusselmans zegt in interviews altijd dat hij probeert in zijn boeken ‘zinnen te schrijven die nog nooit eerder door iemand zijn geschreven’. Dat is een mooi streven natuurlijk, maar in feite niet na te komen. Alles wat is geschreven of ooit geschreven gaat worden bestaat namelijk al in de online Library of Babel. Elke zin, elk artikel (ja, ook dit) en elk boek kun je hier namelijk in vinden – ook al is het nog niet geschreven.

Hoe dat kan? De Library of Babel gaat uit van de theorie van de eindeloos typende aap. Deze theoretische stelling gaat ervan uit dat een aap, als hij er maar lang genoeg de tijd voor krijgt, een meesterwerk kan schrijven. De Ontdekking van de Hemel van Harry Mulisch, Tonio van A. F. Th van der Heijden en de gedichten van Remco Campert – alles zou in theorie door een primaat kunnen worden getikt.

In feite zijn teksten niets anders dan een verzameling letters en leestekens, die door de schrijver op een bepaalde manier worden gerangschikt. Maar dat rangschikken kun je niet oneindig doen. Daar zit een limiet aan. De Library of Babel maakt van 29 verschillende tekens (26 letters, 3 leestekens) pagina’s tekst van exact 3200 karakters. Van elke pagina bestaan dan weer 29 tot de macht 3200 varianten. Een 29 met 3200 nullen dus – een getal zo groot dat er niet eens een naam voor is. Alle mogelijke combinaties van letters en leestekens zijn zo dus opgenomen in de bibliotheek.

Tien quintiljoen keer dezelfde tekst
Om de proef op de som te nemen heb ik de allereerste zin van dit artikel eens in de zoekmachine op de website van de online bibliotheek ingevoerd. De zin: “Toen mevrouw Leegebeeke vorige week het boek De qualastofont van Herman Brusselmans uit het raam mieterde, raakte ze de pelikaan die voor haar huis een ei aan het bakken was” komt inderdaad in de Library of Babel voor. Sterker nog: deze exacte combinatie van letters en leestekens wordt in totaal bijna tien quintiljoen (een tien met dertig nullen) keer vermeld. Ook dit artikel, waarvan ik dacht dat ik ‘m net voor het eerst heb geschreven, bestaat al miljarden malen in de database van de website.

Alles wat we schrijven, hebben geschreven of nog gaan schrijven – ook het volgende boek van Herman Brusselmans – bestaat dus al.