Deze Amerikaanse gevechtsvliegers gaan met laser schieten

Het doet denken aan de gevechtsscenes uit Star Wars – en ongetwijfeld was de sciencefictionserie een zekere inspiratiebron voor de wapentechneuten van de US Air Force. Die willen namelijk vliegtuigen gaan uitrusten met een 100 kilowatt-laserkanon. Nu experimenteert het Amerikaanse leger al langer met laserwapens, maar tot het daadwerkelijk uitrusten van een straaljager met een laserkanon is het nog niet gekomen. Tegen 2022 moet dat wel het geval zijn. De laser moet raketten en misschien zelfs vliegtuigen neer gaan schieten.

High-energy-laserstralen zijn in staat materiaal in een mum van tijd te verhitten en kunnen zelfs metaal doen smelten. De meest recente proef met lasers vond plaats in december 2014, toen de US Navy verslag deed van een geslaagde test met een laserkanon. Een prototype van 30-kilowatt – slechts een derde van de voor 2022 beoogde capaciteit voor gevechtsvliegers – werd gemonteerd op het transportschip USS Ponce, waarna een soldaat op grote afstand op een onbemande boot schoot. Die ging meteen in vlammen op.

Ook de Amerikaanse luchtmacht heeft al enige ervaring opgedaan met laserkanonnen door te experimenteren met de zogenaamde Airborne-laser. Dat is een zuurstof-jodium laser die de benodigde energie levert middels een chemische reactie. Nadeel was dat het systeem enkele tonnen woog en daardoor alleen geïnstalleerd kon worden aan boord van een jumbojet. Ondanks geslaagde testen werd de Airborne-laser daardoor geen succes. Het tijdsbestek voor het afslaan van een aanval met atoomraketten beslaat slechts enkele minuten. Binnen deze korte tijd zou het vliegtuig in de lucht moeten zijn om nog een kans te maken op het neerschieten van raketten, hetgeen niet haalbaar bleek. Het programma werd in 2012 om kostentechnische redenen beëindigd.

De voor 2022 aangekondigde 100 kilowatt-laser is elektrisch te bedienen en daardoor aanzienlijk kleiner en lichter dan die in de jumbojet. Desalniettemin blijft het apparaat zo groot dat het aan de buitenkant van de straaljagers zal moeten worden gemonteerd, ongeveer zoals dat nu het geval is met raketten.

Volgens experts is de installatie van een laser op een vliegtuig een aanzienlijke uitdaging. Omdat zich in een vliegtuig onvermijdelijk trillingen voordoen, moet een compensatiemechanisme de laser in staat stellen zich op een stabiel punt te richten. “Anders kan het doelobject niet worden vernietigd”, zegt David Hardy van het onderzoekslaboratorium van de U.S. Air Force. Volgens Hardy is het onderzoekscentrum vooral geïnteresseerd in raketafweer: “Een laserwapen biedt een duidelijk voordeel ten opzichte van conventionele lucht-raketten. Een F-16-straaljager kan bijvoorbeeld slechts zes dergelijke raketten dragen. Eenmaal afgevuurd moet het vliegtuig landen om opnieuw bewapend te worden”. Met de laser doet dat probleem zich niet voor. Zolang er genoeg brandstof is die stroom voor de laser produceert, kun je blijven schieten.