Het komt uit Saoedi-Arabië en levert energie op – en het is géén olie

Toen er in de jaren tachtig een oliebron werd gevonden in Saoedi-Arabië, bleek het land ineens te beschikken over een spreekwoordelijke goudmijn. Al snel transformeerde het arme gebied in een welvarend koninkrijk. Tegenwoordig is Saoedi-Arabië de zesde grootverbruiker van olie ter wereld en wordt tachtig procent van de ruwe olie geëxporteerd. Maar onderwijl werken de Saoediërs hard aan een manier om zonne-energie te generen.

Prins Turki bin Saud bin Mohammad Al Saud doet dit niet om het milieu te redden, schrijft het Amerikaanse The Atlantic. Saoedi-Arabië is juist bezig om in zonne-energie te investeren, zodat de olie-economie die zij creëerde niet zal verdwijnen. Simpel gezegd: de olie raakt op. Er wordt zo’n kwart van alle olie in eigen land verbrand, maar dat getal neemt jaarlijks toe met zeven procent. Olie is er immers spotgoedkoop. Een gallon (4,75 liter) kost slechts vijftig cent. Daarom stookt de bevolking de kachel zo hoog mogelijk en denken ze er niet over na om de verwarming uit te zetten. Waar andere landen overstapten op milieuvriendelijkere alternatieven zet producent Saoedi-Arabië nog steeds veel olie om in elektriciteit. De overstap naar zonne-energie is dus in zekere zin revolutionair te noemen.

Verdwijnen olie-export
Als Saoedi-Arabië zo veel olie blijft verbruiken als nu, zal het land in 2038 olie moeten gaan importeren, concludeert het Britse onderzoeksbureau Chatham House. Zelfs voordat de export verdwijnt, denkt Chatham House dat Saoedi-Arabië met sociaaleconomische problemen zal kampen door het olieverbruik. Zonne-energie moet dit helpen voorkomen. De gedachte lijkt logisch. Er zijn weinig landen die zoveel zonuren kennen als Saoedi-Arabië. En vergeet niet: de grote oppervlaktes woestijn lijken de ideale plek om zonnepanelen te plaatsen.

Diverse initiatieven rondom zonne-energie zijn al gestart. Zo is de regering bezig met het bouwen van een zonnepanelenfabriek. Een andere fabriek druk in de weer om grote aantallen van het materiaal waarvan panelen zijn gemaakt te produceren. Volgend jaar komen er in Saoedi-Arabië tien projecten, mede dankzij het oliebedrijf in handen van de koning.

Tegenstanders
Het is niet makkelijk om het grootschalige plan uit te voeren. De omslag kent ook een hoop tegenstanders. De apparatuur is namelijk niet goed bestand tegen zandstormen in de woestijn. De voornaamste reden is echter de goedkope regeling waarvoor de bevolking olie kan stoken. Zullen zij echt bereid zijn om nu hogere kosten te gaan betalen zodat de olievoorraad langer meegaat? Zijn de rijke oliesjeiks echt van plan om nu inkomsten in te leveren? Dat valt nog te bezien. In ieder geval lijken buitenlandse partners te willen investeren in de overstap naar zonne-energie.