Waarom een goede leugenaar een goede denker is

Kinderen willen er nog wel eens een levendige fantasie op nahouden, en er ontglipt zo nu en dan een leugentje. Hoewel vervelend, hoeven ouders zich over dat laatste geen grote zorgen te maken. Uit nieuw onderzoek blijkt namelijk dat kinderen die liegen een uitstekend geheugen hebben en ook nog eens heel goed kunnen denken. Er komt namelijk heel wat denkwerk en gepraat bij kijken om een leugen vol te houden.

Kinderen met een goed geheugen kunnen beter liegen dan kinderen met een minder goed geheugen. Dat vat de studie, die gepubliceerd werd in het wetenschappelijke vakblad Journal of Experimental Child Psychology, zo ongeveer wel samen. De wetenschappers lieten zes- en zevenjarigen meedoen aan een kennisspel, een quiz, die bestond uit drie vragen. De vragen waren gedrukt op kaarten met op de achterkant het antwoord. Aan het eind van de quiz kregen de kinderen een vraag over een fictief stripfiguur. Vervolgens verlieten de onderzoekers de ruimte. Dat gaf de kinderen de kans om te spieken op de achterkant van het kaartje. Via een verborgen camera konden de onderzoekers zien wie er spiekte en wie niet.

De kinderen kregen daarna nog enkele vragen, onder meer over de kleur van de achterkant van het kaartje. Aan de hand daarvan kon het team uitzoeken hoe goed iemand kon liegen. De leugenaars vertelden niet wat de daadwerkelijke kleur van de kaartjes was, omdat ze wisten dat het kind in kwestie dan door de mand zou vallen. Enkelen kinderen logen er niet over en vertelden gewoon welke kleur er op de achterkant van de kaart stond.

Ook maten de onderzoekers tijdens het hele experiment het geheugen van de deelnemertjes. Daaruit bleek dat de kinderen die goed konden liegen hoger scoorden, onder meer omdat ze meer woorden konden onthouden dan de slechte leugenaars. “Het kost mentale inspanning om in gedachten te houden dat je weet wat je gedaan hebt, wat je denkt dat de onderzoeker weet en om een manier te plannen zodat je niet gepakt wordt,” zegt onderzoekster Tracy Alloway. Kinderen met een goed verhaal kunnen het dus makkelijker verbergen dat ze liegen en dat ook beter volhouden, aldus de wetenschappers. “Hoewel ouders niet blij zijn dat hun kinderen liegen, kunnen ze toch tevreden zijn, want dit onderzoek laat zien dat hun kinderen steeds beter kunnen denken en onthouden,” voegt Dr. Elena Hoicka van de universiteit van Sheffield er nog aan toe.