Wetenschappers: ‘Het heelal is stervende’

Het gaat niet zo goed met ons universum. Wetenschappers hebben acht jaar lang de sterrenstelsels bestudeerd en zo ontdekt dat die nu bijna twee keer minder energie produceren dan twee miljard jaar geleden. De conclusie is dan ook dat het universum langzaam aan het sterven is.

De onderzoekers – afkomstig van universiteiten uit Australië, Europa en de Verenigde Staten – bestudeerden meer dan 200.000 sterrenstelsels in 21 golflengtes. Ze gebruikten daarvoor zeven van de meest krachtige telescopen ter wereld en volgden de stelsels ruim acht jaar lang. Op die manier konden ze zien dat het heelal langzaam aan het uitdoven is. Voor het eerst is nu aangetoond dat dit uitdoven ook gebeurt op de golflengten van het ultraviolet en het infrarood.

Nooit eerder werd de energie in de ruimte op zo’n grootschalige manier en zo gedetailleerd in kaart gebracht. Het is nog veel te vroeg om te kunnen zeggen wanneer het einde verhaal is voor het universum, maar de onderzoekers zijn pessimistisch: “Vanaf nu gaat het alleen nog maar bergafwaarts met het universum,” zegt onderzoeker Simon Driver. “Het is op een bankje gaan zitten, heeft een deken over zich heengetrokken en staat op het punt om weg te vallen in een eeuwigdurende slaap.”

Alle energie in het heelal is afkomstig van de Big Bang, de oerknal, waardoor de kosmos werd gecreëerd, maar er komt ook voortdurend nieuwe energie vrij uit sterren. Sterren stralen door massa om te zetten in energie, zoals Albert Einstein ook al beschreef in zijn beroemde E = mc2-theorie. “Maar”, zegt professor Driver: “die nieuwe energie wordt ofwel geabsorbeerd door het stof in het stelsel waar de sterren doorheen reizen, of ontsnapt naar de intergalactische ruimte en verspreidt zich tot het iets tegenkomt zoals een andere ster, planeet of heel soms een telescoopspiegel.”

De wetenschappers gaan de gegevens van hun onderzoek vrijgeven, zodat andere onderzoekers er ook mee aan de slag kunnen. Wellicht komen er dan weer nieuwe inzichten.