Vier vragen over vallende sterren tijdens de Nacht van de Perseïden

Vannacht is weer de jaarlijkse Nacht van de Perseïden, de nacht waarop – met een beetje mazzel – honderden vallende sterren per uur waar te nemen zijn. Maar wat zijn vallende sterren eigenlijk, waarom vallen ze uitgerekend vannacht uit de hemel en waar kunnen we het spektakel het beste gadeslaan? Vier vragen, vier antwoorden.

1. Wat is een vallende ster?
Een vallende ster is eigenlijk geen ster, maar een vallende meteoor. Een meteoor is een klein brokje ruimtegruis, dat onze dampkring binnendringt. De hoge snelheid waarmee het uit de ruimte op onze aarde stort zorgt voor veel wrijving, waardoor de steen als het ware verdampt. Dat is het lichtspoor dat wij zien. De vallende sterren die we vannacht zien, worden de Perseöden genoemd. Ieder jaar passeert de aarde de stofbanen van de komeet Swift-Tuttle. De meteoren die in die stofbaan rondzweven zijn vernoemd naar het sterrenbeeld Perseus, waar de naam Perseïden van afstamt.

2. Wat is het beste tijdstip om vannacht de vallende sterren waar te nemen?
Iedere meteorenregen heeft een maximum, een moment waarop de meeste vallende sterren te zien. Vannacht ligt dat maximum op donderdag 13 augustus om 13:00 uur ’s middags. Maar omdat het bij ons dan klaarlichte dag is, zal er niet veel te zien zijn van de meteorenregen. Daarom is het beste moment om het spektakel te bekijken: vannacht of morgennacht om 03.30 uur. Vroeg opstaan of laat naar bed dus!

3. Wat is er nodig om de meteoren te bekijken?
Het antwoord is simpel: helemaal niets. Maak het uzelf comfortabel op een ligstoel en laat het spektakel aan u voorbijtrekken. Vanaf het moment dat het donker wordt kunnen de meteoren gespot worden. Op het meest ideale moment zullen er naar schatting zo’n honderd per uur waar te nemen zijn, gewoon met het blote oog. Mocht u langer blijven kijken, dan is een dekentje of een warme trui natuurlijk geen overbodige luxe. Wel is het zo dat de sterren in de stad minder goed waar te nemen zijn dan bijvoorbeeld op het wad. Mocht u de sterrenregen bij een plaatselijke sterrenwacht willen bekijken: dat kan ook. Vorige week maakten wij al een overzicht waar dat dit jaar allemaal kan.

4. Waarom is dit spektakel juist dit jaar het bekijken waard?
Uiteraard is het een jaarlijks terugkerend fenomeen, dus mocht u de meteorenregen dit jaar missen, niet getreurd: volgend jaar weer een kans. Alleen is het dit jaar wellicht extra interessant om het spektakel te aanschouwen, aangezien de maan gunstig (lees: nauwelijks aanwezig) aan de hemel staat, waardoor de vallende sterren nog beter te zien zijn. Wel is het op sommige plaatsen in ons land bewolkt; de noordelijke provincies hebben de meeste kans op een heldere hemel.

In onderstaand filmpje geeft de NASA uitleg over de Nacht van de Perseïden.