Slag om de zelfrijdende auto: werkt Apple stilletjes aan de iCar?

Ze duiken nog niet op in het straatbeeld, maar de zelfrijdende auto moet de komende jaren de auto-industrie veroveren. Verschillende megaconcerns, zoals Google en Tesla, zijn al een tijdlang bezig met het ontwikkelen van een automatische bolide. Maar rond dat andere grote bedrijf – Apple – was het lange tijd stil. Was.

Tot dusver, want uit documenten die door The Guardian opgevraagd zijn blijkt dat Tim Cook en de zijnen wel degelijk bezig zijn met het ontwikkelen van een zelfrijdende auto, en dat die weleens heel snel op de markt kan komen.

Het gonsde al een tijdje, maar dit lijkt het eerste stukje bewijs. Het Apple-project heet Titan en is in vergevorderde staat van ontwikkeling. Zo ver zelfs dat het bedrijf op zoek is naar een geschikte (lees: van de buitenwereld afgesloten) locatie in de Bay Area (nabij San Francisco) om het autonome vehikel te gaan testen.

Een dergelijke geheimhouding past volledig binnen het straatje van Apple. Want terwijl Google, Tesla, Mercedes-Benz (hierboven op de foto) en andere merken al permissie hebben verkregen om hun prototypes op de openbare wegen van Californië te testen, maakt Apple hiertoe geen aanstalten. Zoals met de ontwikkeling van al haar producten geldt ook hier strikte geheimhouding tot de, veelal spectaculaire, onthulling.

Apple’s oog is daarom gevallen op het GoMentum-complex, een voormalige marinebasis in Noord-Californië. De verlaten wegen op het terrein bevatten alles van viaducten tot snelwegen tot kleine landweggetjes, en het is volledig omheind en dus hermetisch afgesloten voor pottenkijkers. Onder anderen Mercedes en Honda gingen Apple al voor op dit terrein.

Verder bewijs dat Apple heel serieus bezig is met de ontwikkeling van een ‘iCar’ (niet de officiële naam, maar alles behalve ondenkbaar) is het feit dat getalenteerde medewerkers van andere concerns weer van hand tot hand gaan. Met name de onderzoekstakken van Tesla en Mercedes-Benz in Silicon Valley zijn de dupe van Apple’s expansiedriften.

Wie de uiteindelijke slag om de automatische auto gaat winnen door het eerste volledig gekeurde model op de markt te brengen is dus nog lang niet zeker. Van Google, dat doorgaans wat meer open kaart speelt, weten we  in ieder geval dat er al een jaar een werkend prototype rondrijdt. Het eerste commerciële model lijkt met deze ontwikkelingen in ieder geval steeds dichterbij te komen.