Stephen Hawking: doemdenker of legitieme onheilsprofeet?

Het begrip kunstmatige intelligentie is allang niet meer voorbehouden aan de fantasieën van Hollywood. Van auto’s tot koelkasten, steeds meer apparaten worden in meer of mindere mate ‘slim’, met als doel om ons leven comfortabeler en veiliger te maken.

En zo moet het ook vooral blijven, zo waarschuwt de wereldberoemde natuurkundige Stephen Hawking. Hij is bang dat het op een dag fout gaat. Als kunstmatige intelligentie té intelligent wordt, dan zou het weleens gruwelijk mis kunnen gaan, zo is zijn argument. Hawking deelt deze mening overigens met Tesla-baas Elon Musk en Bill Gates.

De waarschuwing luidt: het succesvol kunnen toepassen en fabriceren van kunstmatige intelligentie is een van onze grootste daden, maar helaas zal het ook meteen het laatste zijn wat wij bereiken als mensheid. Artificiële intelligentie kan op termijn desastreuzer voor de mensheid uitpakken dan nucleaire wapens.

Een rise of the machines dus, maar dan zonder Schwarzenegger. De angst van Hawking en de zijnen wordt gestaafd door recente beelden van een 2 meter hoge, 150 kilo zware robot die vrij door een bos rent. Het ontzagwekkende gevaarte is gemaakt door het bedrijf Boston Dynamics, dat een substantieel gedeelte van haar subsidie voor dergelijke projecten ontvangt van het Amerikaanse Ministerie van Defensie.

Wat dat betreft is de angst alleszins gegrond. Hawking heeft zich daarom aangesloten bij een groep van ettelijke honderden wetenschappers, CEO’s en andere invloedrijke personen. Allemaal ondertekenden ze een waarschuwingsbrief die tijdens de Joint Conference on Artifial Intelligence in Buenos Aires voorgelezen werd.

De boodschap is even simpel als bloedstollend: mits er geen vergaande preventieve veiligheidsmaatregelen genomen worden, kan het weleens heel snel voorbij zijn. Met andere woorden: er zal altijd een optie moeten blijven om de stekker uit te trekken. Doen we dat niet dan, dan is kunstmatige intelligentie binnen een paar decennia al zo ver gevorderd dat we het niet meer onder controle hebben. Niet bepaald toekomstmuziek dus.