Tennissen tot je neervalt, alleen voor het geld

Nog nooit waren er tijdens de eerste ronde van een grandslamtoernooi zoveel opgaves als tijdens de US Open van dit jaar. De hoge temperatuur in New York wordt aangewezen als één van de schuldigen, maar ook het prijzengeldsysteem zou weleens een duit in het zakje kunnen doen, want wie niet aan zijn wedstrijd start, kan fluiten naar zijn geld.

Het was een bizar, haast beschamend tafereel tijdens de eerste wedstrijd van Serena Williams. Tegenstandster Vitalia Diatsjenko was niet in staat om op een normale manier te serveren en kwam nauwelijks van haar plaats op de baseline. Bij een stand van 6-0, 2-0 en met in totaal vijf gewonnen punten staakte de Russische uiteindelijk de strijd. Saillant detail: Diatsjenko werd eerder dit jaar geopereerd aan haar achillespees. Boze tongen beweren dat tennisster enkel aan het duel met Williams begon om haar prijzengeld te mogen innen.

Was Diatsjenko niet aan de wedstrijd gestart, dan had zij een slordige 35 duizend euro misgelopen, het geld dat elke verliezer in de eerste ronde van het US Open gestort krijgt. Een behoorlijk bedrag, zeker wanneer je bedenkt dat de Russin, nummer 86 van de wereld, dit jaar in totaal 162 duizend euro bij elkaar tenniste. Het heeft in New York de discussie over de verdeling van het prijzengeld opnieuw geopend – het gebeurde ook tijdens de Australian Open van 2014, toen de Sloveense Polana Hercog slechts zes punten speelde. Geblesseerde tennissers zouden ook moeten worden betaald wanneer zij besluiten niet aan hun wedstrijd te beginnen.

Williams ging desgevraagd in op de opmerkelijke situatie. “Wij spelen om geld te verdienen. Andere mensen werken om geld te verdienen, als zij ziek zijn krijgen zij doorbetaald, dus misschien is het een idee om de regels te veranderen,” aldus de Amerikaanse die in New York haar Grand Slam hoopt de voltooien door ook het vierde grote toernooi dit kalenderjaar op haar naam te schrijven. In de tweede ronde treft zij woensdag Nederlandse Kiki Bertens.

Voor Williams en andere speelsters in de top van de sport is de regelverandering niet zo zeer noodzakelijk. De beste tennisster van de wereld verdiende dit jaar bijvoorbeeld al meer dan acht miljoen euro op de baan en spekt haar bankrekening daarnaast met de inkomsten uit meerdere lucratieve sponsordeals. In totaal zijn er zestien speelsters die dit seizoen meer dan een miljoen aan prijzengeld verdienden.

Daarna loopt het snel af. Er wordt nog steeds veel geld verdiend, maar daar staan hoge kosten tegenover. De speelsters reizen gedurende het seizoen de gehele wereld over, overnachten in hotels en hebben veelal een groot gevolg van trainers en familie. Dan wil je wel even doorbijten voor een paar duizend euro.