Zelfs make-up kan zwakke rol Johnny Depp in Black Mass niet maskeren (***)

Acteur Johnny Depp lijkt al jaren de weg kwijt te zijn. Zijn hoogtijdagen liggen inmiddels vele jaren achter ons. In What’s Eating Gilbert Grape (1993), Ed Wood (1994), Dead Man (1995) en Fear and Loathing in Las Vegas (1998) liet Depp zien over behoorlijk wat acteertalent te beschikken, maar sindsdien zet hij vooral oninteressante rollen neer zoals die van de excentrieke Captain Jack Sparrow in de Pirates of the Caribbean-serie en een aftreksel daarvan in de western The Lone RangerJe zou bijna denken dat Depp was afgeschreven.

Desalniettemin waren de verwachtingen hooggespannen voor zijn werk in het misdaaddrama Black Mass van regisseur Scott Cooper (Crazy Heart, Out of the Furnace). Depp zou weer terug in vorm zijn, schreven enkele critici na de wereldpremière vorige maand op het filmfestival van Venetië.

blackmassposter_hpEn dat staat in schril contrast met de mildere rollen – qua drama – die Depp speelde in films van Tim Burton. In Black Mass kruipt hij in de huid van één van de meest zware criminelen van de Verenigde Staten: James ‘Whitey’ Bulger. Zoals Leonardo DiCaprio voor zijn vertolking van FBI-directeur J. Edgar Hoover in J. Edgar een dikke laag nephuid op zijn gezicht geplakt kreeg, krijgt ook Depp een cosmetische transformatie. Maar ondanks dat kalende hoofd, het rotte gebit en het haast rimpelloze gezicht intimideert hij zelden – het zullen zijn zachtblauwe ogen zijn. Het uiterlijk van Depp doet afbreuk aan zijn vertolking, en het is extra pijnlijk dat de rest van de cast een stuk beter presteert, zoals Joel Edgerton, Benedict Cumberbatch en Kevin Bacon.

Centraal in Black Mass staat een geruchtmakende zaak uit de jaren zeventig en tachtig in het grimmige Boston. De zware crimineel James Bulger wist met een schrikbewind van intimidatie en moord Boston South in zijn greep te krijgen. Maar zodra James’ jeugdvriend John Connolly (gespeeld door Joel Edgerton) bij de FBI begint, komt daar verandering in. Bulger belooft regelmatig informatie door te spelen aan de FBI in ruil voor vrijheid en bescherming. Wat de vriendschap ook ten goede komt is hun Ierse komaf, want Ieren beschermen elkaar. Connolly kan beter achter de Italiaanse maffiosi aan gaan. Het kleurrijke ensemble is compleet met Benedict Cumberbatch als James’ koele broer Billy Bulger, een vooraanstaand senator. Bulgers imperium wordt in stand gehouden door vriendjespolitiek.

Black Mass slaagt er goed in de tijd neer te zetten waarin het verhaal voltrekt. In strakke kaders wordt met grauwe shots een stad in fysiek en moreel verval getoond. Ook de dreigende score van Tom Holkenborg (aka Junkie XL) draagt goed bij aan de spanningsopbouw.

Depp acteert niet bijster goed en zijn personage blijft grotendeels een eendimensionaal figuur. Maar hij heeft ook zijn betere momenten. Als hij tijdens het eten aan een vriend vraagt naar het geheime familierecept van een zelfgebakken steak, ontsteekt hij in woede als die meteen ermee op de proppen komt. Verraad en loyaliteit afgemeten aan het prijsgeven van een steakrecept.

Black Mass is niet de comeback van Johnny Depp die werd beloofd. In elk geval is het mooi om te zien hoe Depp zich weer in een serieuze rol stort na de meer komische rollen van eerder waarin hij toch vooral een karikatuur van zichzelf dreigde te worden. Laten we hopen dat Black Mass niet slechts een uitstapje is.

film3