Genezen van ebola, maar toch nog besmet

De Wereldgezondheidsorganisatie stelt dat er steeds meer indicaties zijn dat mensen van wie gedacht werd dat ze genezen waren van ebola, het virus nog steeds bij zich dragen. Besmetting door deze patiënten komt zelden voor, maar passende maatregelen zijn benodigd.

Volgens een in het New England Journal of Medicine gepubliceerde lange-termijnstudie zijn er steeds meer aanwijzingen dat ebola kan blijven sluimeren in het menselijke lichaam, waardoor er ook maanden of zelfs jaren na de oorspronkelijke besmetting gezondheidsproblemen op kunnen treden. Zo kan het virus in sperma worden aangetroffen tot negen maanden na de initiële besmetting, veel langer dan tot nu toe werd aangenomen. In de studie werden 93 mannelijke overlevenden van ebola in Sierra Leone gevolgd. De bevindingen tonen aan dat de mannen drie maanden nadat ze genezen waren verklaard, allen sporen van ebola in hun sperma hadden. Na vier tot zes maanden testte nog 65 procent positief, na zeven tot negen maanden was dat nog steeds een kwart.

De studie wijst uit dat het ebolavirus – behalve in sperma – ook goed overleeft aan de binnenkant van het oog, in vruchtwater, de placenta, moedermelk en het centraal zenuwstelsel. De conclusies van de studie volgen op het nieuws, eerder deze maand, dat de Schotse verpleegster Pauline Cafferkey, die negen maanden geleden uit een Londens ziekenhuis werd ontslagen omdat ze genezen zou zijn van ebola, nu weer is opgenomen met ernstige ziekteverschijnselen.

Eerder dit jaar bleek al dat de Amerikaanse arts Ian Crozier, van wie eerder werd gezegd dat hij geen ebolavirus meer in zijn bloed heeft, toch nog niet volledig genezen is. Resten van het virus zouden zich nog bevinden in Croziers oog, wachtend op een kans om opnieuw uit te breken.

De bevindingen van de studie snijden diverse gezondheidsvraagstukken aan voor de overlevenden van de ebola -epidemie. De mannen die deel uitmaakten van de studie, kregen na iedere positieve test feedback op de resultaten, waarna ze werden geadviseerd over hygiëne en veilige seks.

Hoewel de studie aantoont dat het ebolavirus veel langer kan overleven in het menselijke lichaam dan aanvankelijk werd gedacht, blijkt de kans op infectie van een overlevende van ebola op een andere persoon laag. Zo is seksuele overdracht van het virus door besmet sperma mogelijk, maar tamelijk zeldzaam. Dat blijkt ook uit het gegeven dat in bepaalde regio’s van Sierra Leone waar sprake was van een zeer hoog aantal ebolabesmettingen, al driehonderd dagen geen nieuwe gevallen gemeld zijn.

Toch moeten de overlevenden van ebola het risico op overdracht zo laag mogelijk houden door de hygiëneraadgevingen op te volgen, zegt de Wereldgezondheidsorganisatie (WHO). De WHO adviseert dat mannen die ebolabesmetting overleefden, maandelijks een staal sperma laten testen, tot op het moment dat alle sporen van ebola zijn verdwenen. De studie zal uitgebreid worden om ook het overleven van het ebolavirus in andere soorten lichaamsvocht, bij mannen en vrouwen, verder te onderzoeken.

Het ebolavirus teistert West-Afrika sinds 2013. Meer dan 11.000 mensen verloren het leven in de dodelijkste uitbraak sinds de eerste identificatie van het virus in 1976.