Er is een plek waar bitcoin wél voet aan de grond kreeg

De grote doorbraak van de bitcoin is uitgebleven, maar op een plek in de Europese wateren bevindt zich een bitcoinparadijs in wording. Isle of Man, het Britse kroonbezit in de Ierse Zee, profileert zich als een bedevaartsoord voor het elektronische betaalmiddel.

Denk aan het Isle of Man en u denkt aan twee dingen: het belastingparadijs waar geen dividendbelasting en geen vennootschapsbelasting wordt betaald, en de beroemde motorrace MaxTT. Maar de regering van het eilandje, dat zelfstandig is binnen het Engelse koninkrijk, doet verwoede pogingen om zich op een ander vlak te profileren. Luitenant-gouverneur Adam Wood wil een lucratieve bitcoinbusiness opzetten.

Waardevast?
De bitcoin is altijd een buitenbeentje geweest. Bij de eerste waarnemingen in 2011 werden de financiële markten erdoor opgeschrikt, met deze nieuwste (digitale) valuta was het immers mogelijk om zonder tussenkomst van banken en overheden handel te drijven. “Ik schrok ervan,” schreef whizzkid Alexander Klöpping destijds in nrc next. De bitcoin zelf was toen al drie jaar in leven. De Japanse grondlegger van de bitcoin Satoshi Nakamoto schreef in 2008 een onderzoekspaper waarin hij de digitale valuta voorstelde. Het libertijnse concept omvatte een valutaconcept zonder nationale banken, waarbij een bitcoin – een stukje code – door middel van transacties worden overgedragen naar anderen.

De bitcoin zou de wereld veroveren, maar al snel dienden de eerste problemen met de digitale munt zich aan. Het grootste probleem is dat de valuta allesbehalve waardevast is. In een half jaar schommelt de koers op de belangrijkste bitcoinbeurs Coindesk van 125 dollar in september 2013 tot 475 dollar in september 2014, met een piek in november 2013 wanneer een bitcoin  bijna duizend dollar waard is.

Over de streep
De regering op het Isle of Man is bereid om de bitcoin als een kans voor de markt in plaats van een gevaar te zien. Men is op het eiland namelijk vrij liberaal als het aankomt op het verdienen van geld. Zo is de grootste pokersite ter wereld PokerStars op het eiland gevestigd. Niet voor niks, want het eilandje geldt als een belastingparadijs. Die belastingspolitiek werpt wel zijn vruchten af. De pokeraars vallen op Man onder een grote bedrijfstak, want de internetbedrijven halen liefst twintig procent van het bruto binnenlands product (4 miljard pond) op. Daar moet een florerende handel in bitcoins bij komen. Op haar website probeert de overheid de twijfelaar over de streep te trekken. “Dankzij alle aanwezige technische infrastructuur is het Isle of Man een steeds populairdere plek voor digitale valuta,” vertelt overheidsspecialist Brian Donegan tegen persbureau Bloomberg.

Bitcoinbeurs
En die aanpak werpt zijn vruchten af. Een taxi op de luchthaven van Ronaldsway, een biertje in de lokale pub of een fish n’chips aan de kade; je kan op inmiddels op meer en meer plekken op het eiland met bitcoins betalen. Er is zelfs een eigen bitcoinbeurs.

“We zijn allemaal nog early adopters,” zei Gavin Andresen van de Bitcoin Foundation vorig jaar mei op een conferentie over de valuta. Slechts zeven jaar na de creatie van de bitcoin door een onbekende Japanner zit het nog steeds in de peuterfase. Dat blijkt ook uit recente statements van Andresen. “Bitcoin zit in ernstige problemen,” claimde de voorman afgelopen augustus. Door een interne strijd zou niet iedereen in de Bitcoin Foundation meer op een lijn zitten. Interne strijd of niet, op het Isle of Man gaan de Manx voorlopig vrolijk door met hun bitcoins.