Hoe Thaise gevangenen zich naar de vrijheid boksen

Vechten in de gevangenis, het wordt over het algemeen zwaar bestraft. Maar niet in Thailand, daar is het tegenovergestelde het geval. Gevangenen verdienen strafvermindering door in brute kickbokstoernooien te participeren.

Thaise gevangenissen zijn overbevolkt: 300.000 mensen bevinden zich achter tralies, terwijl er maar plek is voor een derde van dat aantal. Tenminste, als de Thaise regering zich aan het zelf gestelde doel zou houden om iedere gevangene tenminste 2,25 vierkante meter toe te kennen. Vooral ’s lands strenge drugsbeleid met bijbehorende draconische straffen heeft geleid tot overvolle gevangenissen. Thailand telt 450 gevangenen op iedere 100.000 inwoners. In Nederland zijn dat er 80.

Ondanks dat de Thaise koning Bhumibol op zijn verjaardag massaal gratie verleent aan gevangenen – soms laat hij 26.000 gedetineerden op vrije voeten stellen, dan weer 35.000 – blijft het druk achter de tralies. Ook het verkorten van tienduizenden gevangenisstraffen – een andere jaarlijkse inspanning van de Thaise koninklijke familie – verandert hier niets aan.

Battles for Freedom
Op kleine schaal heeft het Thaise gevangeniswezen nog een manier bedacht om de gevangenissen wat minder vol te maken. In evenementen die de naam prison fight dragen en die georganiseerd worden in samenwerking met Thailands ministerie van justitie, gaan gevangenisbewoners de strijd aan met buitenlandse kickboksers. De prison fights bieden de gevangenen een kans op prijzengeld en strafvermindering. Niet voor niets worden ze ook wel Battles for Freedom genoemd. Voor de buitenlanders is er eeuwige roem te behalen.

De deelnemende gevangenen zijn extreem gemotiveerd, want de gevechten bieden hen een goede kans om eerder vrij te komen dan door de rechter bepaald is. Vijf, zes overwinningen zijn al voldoende om de straf met meerdere jaren te reduceren. In ruil voor hun participatie krijgen ze bovendien een ander, iets losser gevangenisregime, dat hen in staat stelt dagelijks fanatiek te trainen.

In de ring gaat het er doorgaans niet zacht aan toe. Muay Thai (of thaiboksen) is een harde vechtsport en het verlokkende vooruitzicht versneld vrij te komen maakt dat de gedetineerden zich bepaald niet inhouden in de wedstrijden met hun buitenlandse opponenten. Zonder mededogen landen vuisten en ellebogen in het gezicht, voeten en knieën beuken tegen ribben.

Kickboksgevechten zijn een eeuwenoud onderdeel van de Thaise cultuur. Ook het fenomeen dat goede vechters met hun vrijheid worden beloond is niet nieuw.

In 1774 was Siam, zoals Thailand toen nog heette, in een oorlog verwikkeld met Birma. Na een forse nederlaag te hebben geleden tegen het leger van Birma, kwamen duizenden Siamese soldaten in krijgsgevangenschap. Onder hen bevonden zich ook veel beoefenaars van vechtsporten, een van hen moest het op het Birmese overwinningsfeest opnemen tegen tien Birmese strijders. Hij versloeg de een na de ander. De Birmese koning was zo onder de indruk dat hij de gevangene vrij liet.

Resocialisatie
Sinds een paar jaar maken kickboksgevechten deel uit van het officiële resocialisatieprogramma voor delinquenten. Wanneer gevangenen zich bezig houden met trainen voor strafvermindering, ze zich niet kunnen inlaten met drugs en gangactiviteiten. Een eis wordt gesteld: de gevangenen mogen zich in de ring gedragen als beesten, maar daarbuiten dienen ze zich netjes te gedragen, willen ze in aanmerking komen voor vervroegde vrijlating.