Dit stukje speelgoed kostte het Amerikaanse leger een fortuin

Het Amerikaanse leger heeft 240.000 dollar uitgegeven aan een toestel dat in essentie speelgoed is: de Maveric Microdrone, een drone ter grootte van een kleine vogel, met als doel het surveilleren van het slagveld. Maar de mogelijkheden laten te wensen over. Het toestel kan wat een hobbyisten-drone van 5.000 dollar van Amazon ook kan. Een flinke miskoop, zo lijkt het.

Het Amerikaanse VICE schreef onlangs over een bizarre rechtsstrijd tussen twee fabrikanten van drones. Het Amerikaanse Condor Aerial beschuldigt concurrent Prioria Robotics ervan dat diens aan het Amerikaanse leger geleverde surveillance drone niet voldoet aan de zelf opgegeven specificaties voor wat betreft vliegduur en geluidsniveau. Bovendien zou Prioria gebruikte exemplaren als nieuw hebben verkocht. Op dit moment is het nog onduidelijk of er echt iets aan de hand is, of dat de door Condor aangespannen rechtszaak een stunt is om concurrentie uit te schakelen. Feit is dat Condor Aerial claimt dat de drone niet presteert wat hij eigenlijk zou moeten.

De Maveric Microdrone is het paradepaardje van Prioria. Geen bewapend minivliegtuig, maar een kleine observatiedrone, een uitstekend surveillancemiddel voor het Amerikaanse leger. De Microdrone weegt slechts 1,5 kilogram en heeft een spanwijdte van ongeveer 75 centimeter. Makkelijk te vervoeren, dus. De lancering van de vliegende spion gebeurt uit de hand of uit een lanceerbuis, waarbij de vleugels nog wel gevouwen zijn. Door de grootte en vorm is de drone vanaf de grond nauwelijks te onderscheiden van een vogel. Nieuwere modellen kunnen zelfs met de vleugels fladderen, bij wijze van ultieme camouflage.

Een Maveric Microdone kost 240.000 dollar. Een flink bedrag, want behalve het design heeft de Maveric weinig te bieden. Zo is hij uitgerust met ‘slechts’ een gewone camera, in tegenstelling tot de beloofde camera die onder vrijwel alle weersomstandigheden goed beeld levert. Verdere bewakingselectronica heeft de drone niet. Ook snufjes zoals een stoorzender, die de vijandige communicatie kan verstoren, behoren niet tot de uitrusting van de elektronische vogel.

Condor Aerial en Prioria Robotics waren oorspronkelijk beide in de race voor de productie van deze drone, maar Prioria won uiteindelijk op prijs. Wel wist Condor met Prioria een deal te sluiten, waarbij afgesproken werd dat het uiteindelijke product door Prioria voor het leger geproduceerd zou worden. Condor zou de civiele markt bedienen.

Het geschil tussen Condor Aerial en Prioria Robotics ontstond toen Condor er achter kwam dat de modellen helemaal niet voldoen aan Prioria’s eigen productspecificaties. Het ontbreken van deze prestaties, zo zegt Condor, maakt de Maveric ongeschikt voor de verkoop, omdat hij niet kan concurreren met andere drones. Condor stelt dat de Maveric drone ‘in vele opzichten gebruik maakt van technieken en eigenschappen bezit zoals die ook aan te treffen zijn bij drones die aangeboden worden via Amazon of de hobby-industrie’. Daadwerkelijk bieden verschillende hobby-modellen een langere vliegduur en een betere cameraresolutie dan het Maveric system. En dat voor minder dan 5000 dollar.

Prioria Robotics heeft nog niet gereageerd op de aantijging. Het is dus ook nog onzeker of Condor hier smadelijke geruchten verspreidt om een concurrent uit te schakelen, of dat het Amerikaanse leger daadwerkelijk een astronomische bedrag neerlegde voor een stukje speelgoed dat in camouflagekleuren geverfd is.