Zelfs onze peuters worden nu gehackt

Niet geheel onverwacht, maar niettemin verontrustend: zelfs het digitale speelgoed van de allerkleinsten, dat dezer dagen zo uitbundig te vinden is bij de diverse winkels waar Sinterklaas zijn inkopen doet, is nu het slachtoffer van wereldwijde hackers. Dat geldt bijvoorbeeld voor de educatieve tablets van de Chinese firma Vtech (ook in ons land verkrijgbaar) en zelfs voor de (in het Engels) terugpratende Barbiepop die om die reden niet vaak in de schoenen van onze kinderen te vinden zal zijn.

Vtech, een bedrijf met het hoofdkantoor in Hong Kong, maakt op grote schaal leercomputers en gadgets voor kinderen vanaf 3 jaar. Veel zoniet al die apparaten zijn via WiFi verbonden met het internet en bieden toegang tot zeg maar de playstore van het bedrijf. Kinderen kunnen daar nieuwe en vaaak educatieve spelletjes downloaden. De kinderen en/of hun ouders moeten dan natuurlijk wel enkele gegevens verstrekken en daar gaat het, zoals te doen gebruikelijk, mis.

Deze week werd bekend dat die gegevens in handen zijn gevallen van een hacker. Het zou wereldwijd gaan om data van vijf miljoen ouders en 200.000 kinderen. Relatief onschuldige data zoals emailadressen, leeftijden en in veel gevallen ook woonadressen. De hacker die de gegevens vond zegt zelf dat hij die niet gaat gebruiken of misbruiken, maar dat staat anderen natuurlijk wel vrij. Dat neemt niet weg dat het voor veel ouders een moeilijke keuze zal zijn om een apparaat aan te schaffen voor het kind dat vrijwel zeker zo lek als een mandje is. Temeer omdat veel kinderen (nog) geen goed begrip hebben van veiligheid op het internet.

Zelfs Barbie wordt gehackt
Nog een stukje griezeliger wordt het met de pratende Barbie (de zogenaamde HelloBarbie) die vorig jaar (ook om deze tijd) al zoveel stof deed opwaaien. De pop staat (via WiFi) in contact met de servers van het moederbedrijf, het Amerikaanse Mattel. Alles wat het kind tegen zijn digitale pop zegt wordt daar opgeslagen. En dat niet alleen, via een geavanceerd spraakherkenningssysteem, krijgt het kind ook nog antwoord, uiteraard volautomatisch. Mattel ‘leert’ van de vragen en opmerkingen van het kind en geeft dan het meest voor de hand liggende antwoord.

Zoals vorig jaar al verwacht werd: ook de servers van Mattel zijn inmiddels ‘gekraakt’ door een hacker die niet alleen de gesprekken tussen kind en machine zegt te kunnen volgen, maar zich op termijn ook in staat acht die gesprekken te kunnen beïnvloeden. In Amerika is onlangs een beweging opgericht die dit jongste speeltje van Mattel wil verbieden. En hoewel wij daar doorgaans tegen zijn, lijkt het ons in dit geval niet heel onredelijk.  De beweging vindt dat kinderen niet op al heel jonge leeftijd het ‘slachtoffer’ moeten worden van marketeers, Maar bovenal: dat ze van jongsafaan niet de boodschap moeten meekrijgen dat het in orde is om je gegevens te delen met een anoniem netwerk.