Er kan zich gerust een publiciteitsramp rondom Star Wars voltrekken

Extatische fans, nagelbijtende aandeelhouders en een bloednerveuze regisseur – de spanning rondom Star Wars: The Force Awakens moet voelbaar zijn tot ver buiten onze atmosfeer. Disney heeft zijn project succesvol geheim weten te houden, en lijkt daarmee een publicitaire ramp zoals die in 1999 af te wenden. Al is het de vraag of potentiële bioscoopgangers zich nog laten afschrikken.

2015 is het filmjaar waarin het intussen prehistorische Jurassic Park van Steven Spielberg en het ooit gedurfde Mad Max van George Miller weer eens een vervolg kregen. En natuurlijk het jaar waarin Marty McFly in Back to the Future II uit zijn DeLorean DMC-12 stapte. Hollywood viert zijn hoogdagen uit de tweede helft van de vorige eeuw en stoft klassiekers af, en woensdagnacht wordt de kers op die nostalgische taart gelegd. Als we de makers mogen geloven, tenminste.

Afgefakkeld
Star Wars: The Force Awakens is het eerste hoofdstuk van een nieuw driedelig avontuur ‘In a galaxy far far away’. De eerste, originele trilogie ging in 1977 van start met Star Wars, een onafhankelijke sciencefictionfilm die – zo werd later aan de schrijftafel besloten – Star Wars Episode IV: A New Hope ging heten. Een zogenoemde ‘space opera’ met melodramatische plot, Shakespeariaanse dialogen en groots orkest waarin Luke Skywalker ontdekt dat hij over bovennatuurlijke krachten beschikt. (En dat zijn nemesis Darth Vader zijn biologische vader is. Melodramatischer dan dat vind je het alleen doordeweeks rond achten op RTL 4.)

De eerste drie films worden tot op de dag van vandaag bejubeld.

Een tweede trilogie werd in 1999 afgetrapt met Star Wars Episode I: A Phantom Menace. Fans hadden zestien jaar gewacht op het beloofde Genesis-verhaal van de saga, dat om technologische redenen op zich had moeten laten wachten. Een flinke tegenvaller. De plot en dialogen werden verguisd – nog voordat de film in de bioscoop te zien was. Het internet was in opkomst, en uitgelekte pagina’s van het scenario vonden zeer gemakkelijk en vroegtijdig hun weg naar fanwebsites. Weg verrassingselement. Kranten en tijdschriften zagen geen reden meer te wachten met het publiceren van hun – overwegend negatieve – recensies, en nog voor de première was de film tot aan de credits afgefakkeld.

No way dat de makers zo’n publicitaire ramp nogmaals laten voltrekken.

Geheimhouding
In 2012 kocht filmmaatschappij Walt Disney Company voor ruim 4 miljard dollar de oorspronkelijke studio achter Star Wars op. Die overname werd bezegeld met het heuglijke nieuws dat er een nieuwe trilogie zou worden uitgebracht, waarvan de eerste episode in 2015.

Star Wars Episode VII: The Force Awakens verschijnt woensdag in vrijwel ieder land waar ten minste één bioscoop staat, tien jaar na de laatste Star Wars. Nieuw verhaal, nieuwe generatie acteurs. Over de exacte plot van de film bestaan slechts vermoedens, want de informatie die Disney heeft prijsgegeven is nihil. Er hebben amper tot geen speciale voorvertoningen plaatsgevonden voor pers – hoogst ongebruikelijk. En ook de sterren van de film wekken in interviews de indruk vast te zitten aan afschuwelijke geheimhoudingsvoorwaarden.

Wat we wel weten is dat regisseur J.J. Abrams – zelf een notoire Star Wars-fan – ons een nostalgiebelofte heeft gedaan. Oude personages keren terug, losse eindjes van het verhaal worden opgepakt. In de trailers hebben we Harrison Ford als Han Solo en zijn harige vriend Chewbacca dan ook al meermaals voorbij zien komen.

Het noodlot lijkt afgewend, maar de strategie van Disney kan verkeerd uitpakken als morgen blijkt dat de nieuwe Star Wars kosmisch kut is. Borstklopperij zullen critici de studio en regisseur niet in dank afnemen. Maar tegen die tijd zal de beloofde nostalgie al grotendeels zijn omgezet in kapitaal. Alleen al in Nederland werden meer dan 115.000 kaarten verkocht in de voorverkoop.

Aliens
De negatieve publicaties over A Phantom Menace in 1999 konden een massale toestroom van bioscoopbezoekers niet verhinderen. Wellicht wilde iedereen de circusfreak met eigen ogen zien, misschien wordt de relatie tussen recensie en kaartverkoop overschat.

Jurassic World bracht ondanks matige kritieken 1,6 miljard dollar op in de bioscopen, Mad Max: Fury Road zo’n 375 miljoen. Verwacht wordt dat The Force Awakens aankomend weekend al tussen de 170 en 280 miljoen dollar ophaalt op het Amerikaanse witte doek.

Alleen een alieninvasie lijkt Walt Disney Company van zijn eindejaarknaller te kunnen weerhouden.

Star Wars: The Force Awakens..L to R: Rey (Daisy Ridley) and Finn (John Boyega)..Ph: David James..?Lucasfilm 2015
Het nieuwe elan van Star Wars: The Force Awakens: Daisy Ridley als Rey (l) en John Boyega als Finn (r)