Hoe een vliegtuigmaaltijd wordt bereid

Een maaltijd is erg prettig tijdens een lange vliegreis, maar van een culinair hoogstandje is niet echt te spreken. De maaltijden staan – terecht of onterecht – bekend als tamelijk smakeloos. Wanneer u een slokje neemt van de wijn en een hapje van het vlees denkt u misschien: wie maakt dit eigenlijk?

Het voedsel van vliegtuigmaatschappij Emirates wordt geproduceerd door Emirates Flight Catering, een gigantisch bedrijf uit Dubai dat jaarlijks maar liefst 55 miljoen maaltijden levert. Per dag vertaalt zich dat naar zo’n 180.000 maaltijden tijdens 400 vluchten naar circa 142 bestemmingen. CNN nam een kijkje in de fabriek van dit bedrijf. Het zal u niet verbazen dat het werk daar 24 uur per dag door gaat.

In de gigantische onderneming uit Dubai staan per dag vijfhonderd koks in de keuken. Nadat ze de producten tot kant-en-klare vliegmaaltijd hebben omgetoverd, wordt er gebruik gemaakt van flash freezing, een methode die een voedingsmiddel zeer snel onder het vriespunt brengt. Het personeel in het vliegtuig warmt het voedsel weer op. Binnen 72 uur staat de maaltijd voor de neus van een reiziger, claimt Joost Heymeijer, senior-vicepresident van het cateringbureau.

Gevarieerd
Er wordt niet gekookt met poeders of aardappelpuree, maar met hele vis. Heymeijer stelt dat er net zo wordt gekookt als in een ‘gewoon’ restaurant, alleen op een veel grotere schaal. Per jaar gebruikt de keuken van Emirates Flight Catering 58 miljoen broodjes, vijftien miljoen croissants, dertien miljoen eieren, 4300 ton kip, 1100 ton lam en 3,6 ton aan krab. De menukaart verschilt overigens wel per vliegreis, veelal afgestemd op de bestemming. Zo is het eten tijdens een reis naar Pakistan anders de maaltijden tijdens een reis naar India.
Ook de wijnkaart blijft vernieuwen. Iedere drie weken worden er wijnen vanuit heel de wereld geproefd. Goedkope wijn zult u er niet snel aantreffen, want Emirates maakt een investering van 500 miljoen verspreid over tien jaar om goede wijnen te leveren. Per dag worden er in alle vluchten van de vliegtuigmaatschappij zestig verschillende wijnen geschonken.

Smaak
Heymeijer mag dan claimen dat het eten zo wordt klaargemaakt als in een restaurant, toch is de smaak anders. Dat komt naar verluidt door de luchtdruk. Op 10.000 meter in de hoogte zouden onze smaakpapillen anders functioneren.

De koks van Emirates Flight Catering beschouwen dit als een mythe (onderzoekers de Cornwell University ontkenden die aanname recent nog in Time) en bereiden het eten daarom niet op een speciale manier. Toch proeven we bepaalde subtiele smaken hoog in de lucht minder goed. Daarom gebruikt de catering hier en daar krachtigere smaken.

De industrie rondom vliegtuigmaaltijden is flink veranderd in iets minder dan honderd jaar tijd. In 1919 werd de eerste maaltijd aan boord van een vliegtuig geserveerd. De passagiers van deze vlucht van Londen naar Parijs kregen toen nog sandwiches en fruit aangeboden.

Foto: Flickr | Michelle Lee