Dit is de man om in de gaten te houden tijdens de Australian Open

Hij is slechts negentien jaar, maar staat nu al in de top 50 van de wereldranglijst en wordt genoemd als ‘zekerheidje voor een Grand Slam-overwinning’. Op deze jonge tennisser moeten we letten tijdens de komende Australian Open.

We stellen hem graag even aan u voor. Zijn naam is Borna Coric, een Kroatische jongeman geboren in de hoofdstad Zagreb. Op dit moment is Coric met een 44ste positie de jongste speler in de top-50 van de ATP-Ranking. Maar het had niet veel gescheeld of hij had een hele andere carrière gehad. Als kind groeit hij namelijk op met twee liefdes: tennis en boksen. Zijn liefde voor de tennissport wint, vooral door zijn fascinatie voor landgenoot Goran Ivanisevic en de Spanjaard Rafael Nadal.

Wie een blik op de Instagram-account van de jeugdige Coric werpt, ziet hoe het leven van een jongen net uit zijn pubertijd verwezen is met het tennis en je ziet hem stappen maken. Een van de eerste foto’s op het account is een selfie met zijn voorbeeld Rafa Nadal, gemaakt na een trainingssessie in 2013 van de Spaanse gravelkoning en de dan zeventienjarige Coric. De Kroaat kijkt als een kind zo blij in de camera. Beiden hadden zo kort na die trainingssessie niet kunnen voorspellen dat de Kroaat zijn eerste grote slag zou slaan tegen Nadal.

Op het indoortoernooi van Basel in november 2014 slaat Coric zijn Spaanse voorbeeld met twee sets (6-2, 7-6) van de baan. Met die overwinning vestigt Coric zich als achttienjarige in de top-100. Die overwinning geeft Coric vleugels en afgelopen seizoen tijdens het toernooi van Dubai overtreft hij zelfs zijn overwinning op Nadal door Andy Murray af te drogen. Hij gunt de Schot in twee sets slechts vier games (6-1, 6-3). ‘Borna Coric kan de volgende Novak Djokovic worden. Vraag het Andy maar,’ kopt The Guardian lovend na de afgang van hun Britse tennisheld.

Structureel toppers uitdagen
Die stap zal Coric dit jaar moeten maken met de coach die Murray naar de top bracht. Miles Maclagan is zelf als prof nooit verder gekomen dan de tweede ronde op Wimbledon, maar hij is tussen 2007 en 2010 wel verantwoordelijk voor de grote stappen die Andy Murray in die jaren maakt. Van een veelbelovende tennisser uit de top-10 transformeert Murray onder Maclagan tot een serieuze uitdager van Djokovic, Nadal en Federer. Maclagan is sinds december Coric’ coach en heeft hetzelfde traject met de jonge Kroaat voor ogen. “Maar,” zegt hij begin januari tijdens de Chennai Open in India, “dan moet Borna dit jaar op structurele basis die toppers gaan uitdagen en ze hopelijk ook verslaan.”

Lof van Djokovic
Zijn andere grote tennisvoorbeeld Goran Ivanisevic, voormalig nummer twee van de wereld, is ervan overtuigd dat zijn jonge landgenoot een ster gaat worden. “Hij is voor mij de komende jaren een zekerheidje voor een Grand Slam-overwinning,” zei hij in de tennistalkshow Open Court op CNN. Ook de grote tennisster van 2015 Novak Djokovic is vol lof over Coric. “Hij is op dit moment een van de meest getalenteerde spelers in de wereld,” roemt hij de jongeling kort na Coric’ overwinning op Murray. “Ik train veel met hem, omdat ik veel van mezelf in hem zie.”

Chennai
Terug naar het Instagram-account van Coric. Daar is te zien dat hij een opvallende tatoeage heeft. “There is nothing worse in life than being ordinary,” prijkt er op de imposante biceps van de Kroaat. Normaal is het leven van Coric zeker niet te noemen. Maar het ligt aan hemzelf hoe gek hij het maakt. Hij heeft alles in zich om een tennistopper te worden. Hij heeft dit seizoen in Chennai voor de eerste keer de finale van een ATP-toernooi gehaald.

Dat hij die verliest van Stan Wawrinka is slechts een smetje op het blazoen. Maandag start het volgende project voor Coric. Dan speelt hij in de eerste ronde van de Australian Open, de eerste grandslam van 2016. Hij kan er weer nieuwe stappen in zijn ontwikkeling maken. Waarschijnlijk te beginnen met een clash tegen landgenoot Marin Cilic in de tweede ronde – of Thiemo de Bakker, als hij weet te verrassen tegen Cilic.

Allesbehalve ordinary, dat leven van Borna Coric.