Nog een keer zal de ArenA vol vuur ‘Oh, oh Johnny’ zingen

“DANKJEWEL,” stond er boven een blogpost op de official John Heitinga-site. De 87-voudig international neemt zijn fans online mee in zijn roerige leven als voetballer en vader, vertelde hij enkele maanden geleden bij Koffietijd. Het was zijn langste televisieoptreden van de afgelopen periode. Nu kondigde hij zijn afscheid als voetballer aan en bedankte de fans.

Deze zomer keerde Heitinga na zeven jaar en dienstverbanden bij Atlético Madrid, Everton, Fulham en Hertha BSC terug in Amsterdam, bij de club met wie hij in 2002 en 2004 landskampioen werd en waar hij in zijn laatste seizoen werd verkozen tot beste speler van Nederland. De op dat moment 31-jarige routinier was klaar om zijn ervaringen te delen met de talentvolle jongelingen in de selectie van Frank de Boer: de zogeheten Rijkaard-rol, naar zijn illustere voorganger die het Ajax van Louis van Gaal midden jaren negentig naar winst van de Champions League leidde.

Naar de zege in het kampioenenbal zou Heitinga zijn oude liefde niet leiden, maar er leek een belangrijke rol voor hem weggelegd in de in Amsterdam gekoesterde wens ook na de winterstop nog in het toernooi actief te zijn. Dat was althans de gedachte van Heitinga en de supporters die hem zo lief hebben. De Boer bemerkte al snel dat Heitinga niet over de fitheid beschikte om een belangrijke rol in het elftal te spelen.

Bijveld
John was uiteraard een aanwinst voor de groep. Een verrijking voor de sfeer in de kleedkamer, zoals dat dan heet. Wedstrijden speelde Heitinga niet of nauwelijks. De meeste minuten maakte hij op een bijveld bij Jong Ajax. In het eerste elftal kwam hij niet verder dan vier invalbeurten. Bij zijn officiële rentree, in de bekerwedstrijd tegen De Graafschap, scoorde Heitinga. Er werd dit seizoen weinig zo hard gejuicht in de ArenA als toen.

Naarmate het seizoen vorderde, werd Heitinga door zijn trainer steeds vaker naar de tribune verwezen. De supporters zagen hem alleen nog lang in beeld toen hij met vrouw Charlotte-Sophie aanschoof aan de tafel van Koffietijd. Het ging over de kinderen, en koken, maar verdacht weinig over voetbal. Op zijn blog lazen bezoekers over de keer dat hij een DJ-cursus volgde, over wintersport en over Keezen, zijn favoriete spel.

Natrappen
Tot maandag, toen daar ineens die aankondiging was: Heitinga stopt, per direct. Hij is niet verbolgen, Ajax blijft zijn club. De terugkeer was niet wat hij ervan had verwacht, maar natrappen doet hij niet, want ‘op natrappen staat rood’, en dat kan Heitinga na zijn rode kaart in de WK-finale van 2010 niet meer zien. Hij blijft werkzaam in Amsterdam, waarschijnlijk als trainer, daar worden nu gesprekken over gevoerd.

Zondag krijgen de supporters de kans om afscheid te nemen van Heitinga, tijdens de wedstrijd tegen aartsrivaal Feyenoord. Spandoeken zullen worden uitgerold. Tranen zullen vloeien. Nog een keer zal het stadion vol vuur zijn lijflied ‘oh, oh Johnny’ zingen. Als die passie overslaat op het team, dan heeft Heitinga toch nog zijn steentje bijgedragen aan een mogelijk succes van ‘zijn cluppie’.