Nederland excelleert in Fed Cup, met dank aan Paul Haarhuis

Een daverende verrassing in de Fed Cup. De ontmoeting tussen de Russische en Nederlandse vrouwen in het landentennistoernooi was een gevalletje David versus Goliath, en net als in het Bijbelverhaal won de underdog van de reus. Het is het nieuwste succes voor teamcaptain Paul Haarhuis en zijn team.

Haarhuis volgde op 1 januari 2014 Manon Bollegraf op als kapitein van het Nederlandse Fed Cup-team. “Ik weet hoe leerzaam en mooi het is om als tennisser in teamverband je land te mogen vertegenwoordigen, dat hoop ik ook op de speelsters van het Fed Cup-team over te brengen,” aldus Haarhuis bij zijn aanstelling. De dubbelspecialist is zelf recordhouder als het gaat om gespeelde wedstrijden in de Davis Cup, het landentoernooi voor mannen.

De nieuwe eindverantwoordelijke zei veel perspectief te zien in het Nederlandse vrouwentennis en wilde daar graag zijn bijdrage aan leveren. Op het moment dat Haarhuis in dienst trad bezette het Nederlandse team de 31ste plaats op de Fed Cup-ranking en kwam het uit in groep 1 van Europees/Afrikaanse zone, het derde niveau in de competitie.

Ruim twee jaar later is de invloed van de viervoudig grandslamwinnaar – met dubbelpartner Jacco Eltingh – onmogelijk te ontkennen. De Nederlandse selectie won sinds de aanstelling van Haarhuis al haar ontmoetingen. In 2014 werden Kroatië, België, Luxemburg en Wit-Rusland in de Europees/Afrikaanse zone verslagen. Met winst op Japan werd promotie naar Wereldgroep II afgedwongen.

Vertrouwen
Haarhuis gaf het vertrouwen aan Kiki Bertens, Richel Hogenkamp en Arantxa Rus in het enkelspel. Michaella Krajicek en Lesley Kerkhove kregen kansen in het dubbelspel. De rolverdeling was helder en het team werd almaar sterker. In 2015 werd gewonnen van Slowakije, waarna de Nederlandse vrouwen met een zege op Australië voor het eerst sinds 1999 een plek in de Wereldgroep afdwongen.

“Schrijf nou niet dat het mijn verdienste is, want de speelsters moeten het doen,” zei Haarhuis na de prestatie nog tegen Trouw. Dat de speelsters voor een groot deel verantwoordelijk zijn voor de successen staat als een paal boven water, toch weet de captain zijn team iedere maal op de juiste manier te prepareren.

Puur op basis van ranking was de Wereldgroep te hoog gegrepen voor de Nederlandse tennissters, wist ook Haarhuis bij de promotie, maar toch dichtte hij het team kansen toe: “Alle landen hebben wel een top-10-speelster en twee speelsters bij de top-30. Die hebben wij niet. Maar qua teamverband horen wij er wel degelijk bij. En we hebben de laatste wedstrijden bewezen dat we als underdog voor stunts kunnen zorgen.”

Ranking
Zijn gelijk bleek dit weekend tijdens de ontmoeting met Rusland. Hoewel kopvrouw Maria Sjarapova (WTA-6) ontbrak, was de ranking van de Russische vrouwen vele malen beter dan die van de Nederlandse dames. Bertens (WTA-106) en Hogenkamp (WTA-141) namen het in het enkelspel op tegen Svetlana Koeznetsova (WTA-17) en Ekaterina Makarova (WTA-31).

En of het nu de hand van Haarhuis is of niet, de Oranjevrouwen lieten niets heel van de Russische wereldtoppers. Al op de eerste dag nam het team afstand dankzij een zege van Bertens op Makarova (6-3 en 6-4) en een zwaarbevochten overwinning van Hogenkamp op Koeznetsova (7-6 (4), 5-7 en 10-8). Aan het eind van de zondagochtend maakte Bertens het karwei al af door de vermoeide Koeznetsova geen kans te geven: 6-1 en 6-4.

Het maakte de succesvolle captain trots: “We hoopten vooraf op een puntje, maar dat het 3-0 wordt is verbazingwekkend. De meiden waren fenomenaal. Ze inspireren en verrassen me. Het is geweldig om deel uit te maken van dit team. Kiki Bertens is een waar Fed Cupbeest; ze heeft al dertien partijen gewonnen en maar één verloren. Richèl Hogenkamp steeg tegen Koeznetsova boven zichzelf uit.”

Nederland is nog maar een overwinning verwijderd van het beste resultaat ooit in het landentoernooi – in 1997 werd het team tweede. In de halve finale (16 en 17 april) neemt de succesformatie van Haarhuis het op tegen Frankrijk.