Let op Novak, je opvolgers hebben zich gemeld in Rotterdam

Toernooidirecteur Richard Krajicek constateerde deze week al dat hem niets bespaard bleef tijdens de 43ste ABN AMRO World Tennis Tournament, waar achtereenvolgens Roger Federer, Nick Kyrgios en Richard Gasquet van deelname afzagen. In Rotterdam werd regelmatig de vergelijking gemaakt met de editie van 2006 toen ook een hele rits toernooi- en publieksfavorieten zich afmeldden.

Tien jaar geleden greep de Tsjech Radek Stepanek de titel in Ahoy door in een teleurstellende finale de Belg Christophe Rochus te verslaan. Een toernooi om snel te vergeten, ware het niet dat Rotterdam in 2006 kennismaakte met een van de grootste tennisspelers van de laatste decennia. De toen 18-jarige Novak Djokovic maakte zijn debuut in de Havenstad.

De jonge Serviër bezette op dat moment de zeventigste plaats op de wereldranglijst en maakte indruk op het Nederlandse publiek door de hoger geplaatste Andreas Seppi en Tim Henman uit te schakelen. In de kwartfinale werd Djokovic uiteindelijk gestuit door de latere winnaar van het toernooi. De huidige aanvoerder van de wereldranglijst zou nog twee keer terugkeren in Rotterdam. In 2007 en 2010 reikte hij tot de halve finale.

Tieners
Ook in dat opzicht lijkt het huidige toernooi op de editie van tien jaar geleden. De topspelers mogen dan ontbreken, Krajicek haalde wederom de grootste talenten van het moment naar het sportpaleis. Bij het begin van het toernooi stonden er slechts drie tieners in de mondiale top-75, allemaal verschenen ze op de baan in Rotterdam.

Alexander Zverev maakte van de drie de meeste indruk. Krajicek is ervan overtuigd dat de achttienjarige Duitser een toekomstige grandslamwinnaar is en gaf hem een wildcard voor het toernooi. Zverev beschaamde het vertrouwen van de toernooidirecteur niet en reikte tot de laatste acht. Zijn partij in de tweede ronde tegen de als derde geplaatste Gilles Simon was een van de mooiste van het toernooi. In de kwartfinale moest hij uiteindelijk zijn meerdere erkennen in de fittere Gaël Monfils.

Enkele weken geleden stelden wij Borna Coric al aan u voor als de man om in de gaten te houden. De bonkige Kroaat die in november zijn twintigste verjaardag viert staat 38e op de wereldranglijst en is daarmee de beste tiener van het moment. Maandag dompelde Coric Ahoy in rouw door publieksfavoriet Thiemo de Bakker uit te schakelen. In Rotterdam was de tweede ronde zijn eindstation, ook hij werd verslagen door Monfils.

Vooruitgang
De opvallendste verschijning van het toernooi was misschien wel Hyeon Chung, de negentienjarige Zuid-Koreaan die immer de baan betreedt met een sportbril. Chung kreeg in 2015 van de ATP de prijs voor de speler die de meeste vooruitgang boekte – hij steeg in dat jaar 120 plekken op de wereldranglijst, waarmee hij uitkwam op een plek net buiten de top-50. In Rotterdam won Chung in de eerste ronde verrassend van Guillermo Garcia-Lopez. Een ronde later legde hij het af tegen de als achtste geplaatste Viktor Troicki.

Hoewel eerder behaalde resultaten ook in de sport geen garantie voor de toekomst bieden, doet Novak Djokovic er goed aan de ontwikkeling van Zverev, Coric en Chung nauwlettend in de gaten te houden. Ze kunnen zomaar dezelfde weg als hij bewandelen.

De finale van het ABN AMRO World Tennis Tournament is zondag live te zien bij de NOS.