Wat als de pols van Juan Martín Del Potro het wel had gehouden

Juan Martín Del Potro is deze week bezig met weer een nieuwe comeback. In het Amerikaanse Delray Beach heeft hij zijn terugkeer na de zoveelste polsblessure zelfs opgeleukt met een halvefinaleplaats in het ATP-toernooi. Het geeft ons te denken wat er had kunnen gebeuren zonder diezelfde polsperikelen.

“Ik verras zelfs mezelf met het goede tennis dat ik speel”, antwoordt Juan Martín Del Potro desgevraagd aan de ATP-verslaggever na zijn overwinning in de kwartfinale van het ATP-toernooi van Delray Beach op de Fransman Jeremy Chardy. Het Argentijnse fore handkanon weet in die partij na een schuchter begin zijn tegenstander vier keer te breken en wint overtuigend met 6-2, 6-3. “Ik ben zo blij dat ik weer kan tennissen,” vertelt Del Potro ook. En dat is niet zo gek. Het toernooi in Delray Beach staat in het teken van de derde comeback van de 27-jarige tennisser.

US Open
Del Potro heeft tot nu toe niet de carrière gehad die men van hem verwachtte toen hij in 2009 al op twintigjarige leeftijd de US Open won. De manier waarop hij Roger Federer in een vijf sets durende slijtageslag opzij zette, staat nog in het geheugen van de geoefende tennisliefhebber gegrift. Del Potro zou zich met zijn krachtige service en steenharde forehands mengen tussen het geweld van Federer, Djokovic en Nadal, zo was de algemene gedachte. Het zou heel anders lopen voor de Argentijn die na zijn overwinning in New York vierde stond op de ATP-wereldranglijst.

Wegzakken in moeras van rankings
Amper acht maanden na zijn triomf tegen Federer moet Del Potro’s rechterpols onder het mes. Vier operaties aan beide polsen, langdurige absentie van de tour en de Argentijn is weggezakt naar de 1041ste plek op de ranking. Hij kan in de laatste twee seizoenen slechts zes toernooien spelen. Het is duidelijk dat hij niet meer de oude Del Potro is. Hij verliest in 2014 zelfs van de Indiër Somdev Devvarman en kan in het gehele vorige seizoen amper vier wedstrijden spelen. Na een afstraffing in de eerste ronde van het ATP-1000 toernooi in Miami tegen Vasek Pospisil in maart van 2015 blijft het lang stil rond de Argentijn. Er volgt weer een lange revalidatieperiode van elf maanden, en Juan Martín del Potro zakt verder en verder weg in het moeras van de wereldrankings.

Zalvend Delray Beach
Voor deze nieuwe comeback heeft Del Potro bewust gekozen voor het toernooi in Delray Beach. Het is namelijk bekend terrein voor de Argentijn. In 2011 viert hij er al een terugkeer. Na zijn eerste grote polsprobleem keert Del Potro terug in Delray Beach en wint prompt het toernooi. Het toernooi werkt zalvend voor de geknakte tennisziel. Nu speelt hij er opnieuw met een wildcard en breidt hij zijn ongeslagen reeks op het Amerikaanse hardcourt-toernooi verder uit. De Amerikaan Denis Kudla, de Australische qualifier John-Patrick Smith en de Fransman Jeremy Chardy delven het onderspit tegen de getergde Argentijn, die de afgelopen jaren meer The Simpsons had gekeken dan op de tennisbaan gestaan had en daar goed klaar mee is.

Goud in Londen
Het geeft te denken hoe de carrière van Juan Martín Del Potro had kunnen lopen zonder de polsperikelen. Dat blijft natuurlijk als het voorspellen van het weer met een glazen bol, maar de manier waarop hij zich op zo’n jonge leeftijd al zo goed liet gelden tussen de toppers laat je mijmeren naar mogelijke thrillers met Novak Djokovic, Roger Federer en Andy Murray in de Grand Slam-finales tussen 2009 en nu. Misschien had hij op de Olympische Spelen in Londen wel de gouden plak kunnen halen. De euforische staat van de fans in het sportgekke Argentinië zou gigantisch zijn. En ondanks het feit dat niet zo mocht zijn, is iedereen positief en wordt Del Potro in Delray Beach gesteund door een groep luide Argentijnen en veel Argentijnse vlaggen.

Waar hij thuishoort
Eerlijk als hij is, geeft hij in een interview met The New York Times toe dat hij een groot deel van de jonge talenten in Delray Beach niet kent. “Misschien vraag ik over een paar weken wel of ik met hen op de foto mag, want zij zijn de toekomst van het tennis. Ik word ieder jaar ouder en ouder.” Met de halve finale tegen de Amerikaan Sam Querrey voor de boeg kijkt Del Potro weer naar boven. Hij heeft een lange weg te gaan om terug te keren naar zijn in het verleden behaalde plaats in de tenniswereld. Maar het is niet zijn eerste comeback en Del Potro weet wat hem te doen staat. En wie weet, als alles mee zit, kunnen we nog jaren genieten van zijn mokerslagen en zien we hem fantastische duels uitvechten met de toppers, daar waar hij thuishoort.