De wederopstanding van Marcel Kittel (en zijn haar)

‘I love speed, sprinting and hair’, staat in zijn Twitterbiografie. Waar ‘hair’ op slaat valt moeilijk te herleiden, al bezit sprinter Marcel Kittel een modieus kapsel. Over ‘speed’ en ‘sprinting’ bestaat geen twijfel. Hoewel Kittel afgelopen wielerseizoen liever kwijt dan rijk zal zijn, is hij in 2016 nu al he-le-maal terug. De eerste vier prijzen zijn al gepakt, nu al het dubbele van vorig seizoen.

Een rotjaar moet 2015 voor Kittel zijn geweest. “After a season of illness, especially the virus direct at the start and the missed races such as the Tour de France, I have a year behind me which from a sporting aspect I can only consider a major setback. I have some bad months behind me, which were emotionally very difficult”, schrijft Kittel in een blogpost op zijn website. Oktober 2015 is het dan. Verderop in de tekst schrijft hij over zijn vertrek bij Team Giant Alpecin, blikt hij terug op zijn acht (!) behaalde etappezeges in de Tour de France met het team en de dagen dat hij de gele trui droeg.

Overstap
Maar de belangrijkste zin in de treffende blogpost volgt na de zinnen over, vrij vertaald, zijn rotjaar 2015. “Want zelfs moeilijke situaties zijn goed voor iets,” aldus Kittel. Wat ‘iets’ op dat moment betekent, kan hij dan ook nog niet weten. Maar inmiddels hebben wij en Kittel het antwoord. De Duitser verruilde Team Giant Alpecin voor Etixx-QuickStep. De sprinter leek zich een beetje aan de kant gezet te voelen, al neemt hij die woorden zelf niet in de mond. “Als pure sprinter vroeg ik me af of er binnen het team nog voldoende ruimte zou zijn voor mijn ambities,” liet hij nog weten. En dat na de prijzenregens in de jaren 2011 (17 zeges), 2012 (13 zeges), 2013 (16 zeges) en 2014 (14 zeges).

Greipel in de verte
Inmiddels kletsen de dijen van Kittel de fiets weer als vanouds over de finish. Waar hij in 2015 volgens eigen administratie slechts twee etappezeges pakte (in de Tour Down Under en in de Ronde van Polen), staat de teller in 2016 na anderhalve maand al op het dubbele aantal. Meest recente overwinning? Afgelopen woensdag nog, de eerste etappe in de Ronde van de Algarve. Mocht u de foto van een juichende Kittel hierboven nog niet hebben bestudeerd: landgenoot Andre Greipel, onder Kittels juichende armen door kijkend, verdwijnt nog net niet in de onscherpe achtergrond. De Belg Jasper Stuyven, derde, valt al bijna niet meer te herkennen.

Ommekeer
Wie had dat na rotjaar 2015 gedacht? Kittel zelf? Zijn eerste overwinning dit jaar was er in ieder geval een voor zijn supporters, zo gaf hij aan. In Dubai pakte Kittel de eerste en de vierde etappe, en uiteindelijk zelfs de eindzege. Uniek, voor een sprinter vandaag de dag, vindt hij zelf. Het totaal aantal zeges van zijn nieuwe team staat trouwens al op tien dit kalenderjaar. Met dank aan Kittel, een wedergekeerde ster met een voorliefde voor (zijn) haar.