Zo reconstrueert Facebook de wereld (althans: die van 2 miljard mensen)

Facebook is hard op weg om een grote speler in de wereld van kunstmatige intelligentie te worden. Zo beschreven we onlangs hoe een relatiebreuk te voorspellen is door het analyseren van de frequentie van Facebookberichtjes tussen een stelletje. Maar er is meer mogelijk. Zuckerberg en de zijnen zijn namelijk bezig de wereldbevolking in kaart te brengen.

Naar eigen zeggen zijn er al ongeveer 2 miljard van de in totaal 7,4 miljard wereldbewoners – uit twintig verschillende landen – in kaart gebracht. En dat schept mogelijkheden, allereerst natuurlijk voor demografen. De wereldpopulatie is niet evenredig verdeeld, en met de nieuwe techniek wordt met weergaloze precisie berekend waar we zoal wonen. Maar ook Facebook zelf heeft belang bij het beschikken over een wereldkaart. Er zijn immers nog steeds plekken op aarde waar men niet verbonden is met het internet, en dus met Facebook. Met andere woorden: potentiële gebruikers.

Rekenkracht
Waar Google een aantal jaren geleden zo’n beetje al onze straten fotografeerde met speciaal voor dat doel ontwikkelde auto’s uitgerust met camera’s, berust de methode van Facebook louter op een flinke computercapaciteit, enorm veel data en rekenkracht, waar gebruik werd gemaakt van twee methoden.

Als uitgangspunt werd de tot nu toe meest accurate database gebruikt. De Gridded Population of The World, ontwikkeld door de Amerikaanse Columbia University, beschikt over een verzameling van zo’n beetje alle beschikbare data wat betreft bevolkingsdichtheid. Daarnaast ging Facebook de ruimte in en kocht DigitalGlobe, een bedrijf dat het gros van de satellieten boven onze planeet uitbaat.

Vervolgens zijn de beschikbare data (waaronder de satellietfoto’s) gebruikt om een computer te ‘leren’ hoe een gebouw er van grote hoogte uitziet. Die data is vergeleken met de data van Columbia University, en zo kon de software inschatten waar en hoeveel mensen er op een plek wonen.

Gebruikers
Het in kaart brengen van de eerste twee miljard inwoners op aarde is slechts een begin, en de definitieve kaarten volgen de komende zomer. De eerste twintig landen die Facebook gekozen heeft om ‘demografisch te reconstrueren’ zijn overigens niet geheel toevallig gekozen. Het betreft landen als Nigeria, India, Oezbekistan, Oekraïne met (grote) rurale populaties die verstoken zijn van internet (en dus: van Facebook). Voor de groei van het netwerk is het dus handig om te zien waar deze mensen zich bevinden en hoe die in de toekomst aangesloten gaan worden op het wereldwijde web.

Het is een schat aan informatie die voor talloze doeleinden gebruikt kan worden. Facebook lijkt in ieder geval een doorbraak te gaan realiseren op het gebied van kunstmatige intelligentie: het algoritmisch interpreteren van satellietbeelden.

Foto: Flickr | Michael Coghland