Max Verstappen begint vol zelfvertrouwen aan het Formule 1-seizoen

Een nieuwe wagen met sterke motor, succesvolle testdagen, genomineerd voor een prestigieuze talentenprijs en fysiek sterker dan ooit. Het is nog precies twee weken voor de Grand Prix in Australië, waar het nieuwe Formule 1-seizoen van start gaat. Ondanks zijn slechte herinnering aan het circuit – tijdens zijn debuut viel hij na 34 ronden uit wegens motorproblemen – is Max Verstappen vol vertrouwen voor het nieuwe seizoen.

Tijdens de testdagen in februari en maart op de het circuit van Barcelona konden we Verstappen eindelijk weer in actie zien. “We bouwen het tijdens de tests rustig op. De dagen in Barcelona zijn bedoeld om de auto beter te leren kennen, de nieuwe motor te testen en om te zien hoe het gaat. Ik ben goed voorbereid op mijn tweede seizoen. Ik ben fysiek sterker, ken de circuits en het team is ook vooruit gegaan. Het ziet er positief uit, maar het blijft afwachten wat de resultaten zullen zijn”, zo schreef de jonge coureur op zijn website. Tijdens de eerste vier testdagen reed Verstappen maar liefst 231 rondes op het circuit, hij was goed voor de elfde tijd. Tijdens de tweede serie in maart reed hij in een ochtendsessie zelfs de derde tijd.

De nieuwe STR11
Pas begin maart, relatief laat, presenteerde Toro Rosso de nieuwe STR11. Verstappen reed tijdens de eerste serie testdagen in een kale, blauwe auto. Teambaas Franz Tost wilde per se geen zwarte, want “we gaan immers niet naar een begrafenis.” De nieuwe bolide lijkt qua livery (kleurstelling) op die van vorig seizoen. Het grote verschil zit hem aan de binnenkant. Vorig reden Carlos Sainz en Max Verstappen nog met een motor van Renault, dit seizoen zit het een-na-laatste model van de krachtbron van Ferrari onder de ‘motorkap’.

Verstappen is inmiddels gewend aan de nieuwe auto: “De betrouwbaarheid is de grootste stap vooruit , absoluut. Ik ben ook erg tevreden met de driveability van de auto. Natuurlijk willen we ons altijd blijven verbeteren en waar we in Melbourne zullen staan ten opzichte van de concurrentie is afwachten, maar nu zijn we blij. Ik kan niet wachten tot het nieuwe seizoen van start gaat.” De coureur had afgelopen seizoen meerdere malen pech met zijn motor, hopelijk behoort dat aankomend seizoen tot het verleden.

Na ‘persoonlijkheid van het jaar’ kan de coureur van Toro Rosso misschien dit jaar ook de prijs voor ‘doorbraak van het jaar’ op zijn schoorsteenmantel neerzetten. Hij is genomineerd voor de prestigieuze Laureus Worlds Sports Awards en behoort tot de laatste zes kanshebbers. Concurrentie krijgt hij van het Chileense voetbalelftal, zwemmer Adam Peaty, golfers Jason Day en Jordan Spieth en bokser Tyson Fury. Het zal voelen als een extra steun in de rug.

Klaar voor Melbourne
Verstappen reed vorig jaar twee keer naar de vierde plaats met zijn Toro Rosso. In het klassement eindigdde hij als twaalfde, zijn teamgenoot Sainz werd vijftiende. De laatste keer dat een Toro Rosso op het podium stond was in 2008, met Sebastian Vettel na de Grand Prix van Italië. Precies over twee weken wordt de Grand Prix van Australië gereden. Vorig jaar maakte Verstappen daar zijn debuut in de Formule 1, maar niet met succes: na 34 ronden moest hij de strijd staken wegens motorproblemen. De podiumplaatsen gingen naar Lewis Hamilton, Nico Rosberg en Sebastian Vettel.

Ondanks zijn slechte herinnering aan het circuit van Melbourne, is Verstappen er nu helemaal klaar voor. “Ik kijk zeker uit naar de GP van Australië, het is altijd het leukste om te racen, dat geeft me de meeste voldoening. Ik heb me eigen kunnen maken met de auto en heb er vertrouwen in.” Ook Tost is optimistisch over het team: “Ik reken op een succesvol seizoen, want we zijn in veel opzichten beter voorbereid dan vorig jaar. Een finish op het podium moet mogelijk zijn.”